Inför Atlanta Braves säsong 2020

För två år sedan anlände Atlanta Braves ett år tidigare än väntat till slutspelet vilket representerade ett stort steg framåt i ett ungt lags utveckling. Förra året var förväntningarna såklart ännu större på ett fortfarande ungt lag men det blev istället ett steg i sidled när de för andra året i rad åkte ur i NLDS. 2020 är de fortfarande favoriter men det är en riktigt tuff division på förhand där fyra lag har chansen att gå segrande. Braves var hyfsat aktiva under vintern med några nyförvärv men frågan är om de verkligen kompenserar för förlusten av Josh Donaldson. Det lag som gör sig redo för opening day är nog ungefär på samma nivå som förra året vilket är lite frustrerade då det finns utrymme att spendera mer pengar. Framförallt andra halvan i Braves slagordning skulle behöva en offensiv uppgradering eller två för att verkligen lyfta laget vilket i och för sig kan komma senare i år med ett par lovande outfielders på gång i farmsystemet.

Säsongen 2019

97-65 – Vinnare NL East – Utslagna av St. Louis Cardinals i NLDS 3-2 i matcher

Även förra året förväntades NL East bli en riktigt tuff division vilket det till viss del var men blev väl aldrig riktigt det getingbo många hade förväntat sig. Atlanta Braves kontrollerade förstaplatsen väldigt säkert i stort sett hela säsongen, Nationals avslutade endast 4 matcher bakom men det var efter att Braves slog av takten rejält de sista veckorna. Josh Donaldson var den stora prestigevärvningen inför förra årets säsong som på förhand var ett litet osäkert kort med skadeproblem den senaste tiden. Det blev succé för Donaldson som inte bara höll sig på planen hela året utan spelade riktigt bra vilket gav honom ett kontrakt värt $92 miljoner från Minnesota Twins inför denna säsong. Ozzie Albies och Ronald Acuna Jr skrev båda på vad som ansågs vara väldigt fördelaktiga kontrakt för Braves då de fick relativt billiga kontrakt jämfört med deras förväntade prestationer. De kontrakten ser fortfarande väldigt bra ut för Braves då Albies gjorde sin bästa säsong och Acuna visade att hans lyckade rookiesäsong inte var en tillfällighet.

Väl i slutspelet med hemmafördel var man stora favoriter mot St. Louis Cardinals men föll efter fem matcher lite på egna misstag. Framförallt slocknade deras offensiv i matchserien innan deras pitching också svek i match 5 där först Mike Foltynewicz och sedan Max Fried gav upp hela 10 runs redan i första inningen och den avgörande matchen var över innan en enda Braves-spelare kom upp för att slå. En av årets bästa rookies förra året Mike Soroka fick inte starta innan match 3 i slutspelet vilket gjorde att deras bästa pitcher bara kunde kasta i en enda match vilket i efterhand såklart var ett ganska dåligt val, Soroka kastade förövrigt 7 innings i sin enda slutspelsmatch med endast 2 hits och 1 run tillåten. Braves var väl inga World Series-favoriter förra året men förväntades nog gå vidare från första omgången i alla fall.

Vinterns transaktioner

Nyförvärv

Cole Hammels (SP) – Travis d’Arnaud (C) – Will Smith (RP) – Felix Hernandez (SP) – Marcell Ozuna (OF)

Lämnat

Dallas Keuchel (SP) – Matt Joyce (OF) – Anthony Swarzak (RP) – Julio Teheran (SP) – Josh Tomlin (RP) – Josh Donaldson (3B)

Profilen

Austin Riley

Austin Riley krossade allt motstånd i AAA när förra säsongen började och kallades upp i mitten av maj där han fortsätta att dominera även i MLB till en början. Men med tiden listade pitchers ut hur de skulle attackera Riley, nämligen genom att kasta allt förutom fastballs. Rileys nedgång var lika spektakulär som hans tidiga succé och efter ungefär en halv säsong med speltid hade han slagit .226/.279/.471 med en wRC+ på 86. Under sin tid som prospect är det främst hans offensiv som hyllats, mer specifikt hans råstyrka och visst slog han ändå för en hel del styrka men tog sig ut på baserna på tok för sällan. Genom sin karriär har han främst setts som en 3B men med Donaldson given på positionen förra året fick Riley sadla om till LF där det väl fungerade okej.

I spring training spelar Riley för en plats i MLB där främst Johan Camargo är huvudkonkurrenten på 3B, en annan spelare som var en besvikelse förra året. Austin Riley har en chans att bli en nyckelspelare för Braves i år om han lyckas anpassa sig till nivån i MLB och det behöver verkligen Braves vars lineup är riktigt bra i toppen medans den senare delen av slagordningen ligger lite väl långt efter offensivt. Riley lär aldrig dra speciellt mycket walks och kanske inte heller uppnår något vidare högt average men hans råstyrka har potential att göra honom till en bra offensiv spelare som kan slå 30+ home runs på en säsong. Det är möjligt att han kan må bra av en period i AAA för att finslipa på vissa egenskaper men Braves behöver nog hans slagträ någon gång under året.

Lagdelar

Infield

Efter en iskall start på säsongen förra året släpptes Travis d’Arnaud från Mets tidigt på säsongen och vägen gick sen via Dodgers innan han tradades till Tampa Bay Rays som en tillfällig lösning till catcher som sen blev permanent. Det resulterade i ett 2-årskontrakt med Braves värt $16 miljoner under vintern och lär bli deras ordinarie catcher i år. Han är väl knappast spektakulär men är mer än duglig på positionen. Tyler Flowers återvänder som backup på lagets depth chart men speltiden kan eventuellt bli ganska jämnt fördelad mellan de två. Flowers är en av ligans bättre defensiva catchers som periodvis också slagit ganska bra men de senaste åren är hans offensiva siffror ungefär genomsnittliga på positionen.

Övriga platser på Braves infield förutom 3B är självklara. Freddie Freeman är fortsatt en superstjärna på 1B. Han tappade en del produktion i slutet av förra säsongen och i slutspelet på grund av en skadad armbåge. Nedgången var ganska markant och nu i efterhand kom det ut att han mycket riktigt tvingats spela med enorm smärta i september och oktober. Förhoppningsvis är han tillbaka i form i år som en av ligans bästa på positionen. Ozzy Albies övertygade förra året på 2B efter blandade resultat 2018, framförallt blev det mycket bättre offensivt i år och visade att han kan vara riktigt bra på båda sidor om bollen.

Dansby Swanson var ganska het första halvan på säsongen och tystade väl kanske de allra mest högljudda kritikerna men hans goda defensiva egenskaper räcker nog inte riktigt för att väga upp för hans andra brister främst som slagman för att garantera honom en plats. Braves lär inte leta någon uppgradering på högra sidan av sitt infield men på SS finns det nog en risk att de letar efter alternativ om inte Swansons offensiv rycker upp sig. På 3B är det som sagt en kamp mellan Johan Camargo och Austin Riley. Canargo har fördelen att han kan spela på många olika positioner men han har likt Riley minor league options kvar och den som förlorar kampen om platsen riskerar att starta i AAA i år. Ger nog Camargo en liten fördel i nuläget med sin flexibilitet.

Outfield

Braves ordinarie oufield ser ut att vara ganska klart och det samma gäller deras bänkspelare. Ronald Acuna spelade en majoritet av matcherna i CF förra året men verkar få mer tid i RF i år. Han följde upp sin framgångsrika rookiesäsong med ytterligare en fin insats 2019. Siffrorna kanske inte var riktigt lika bra som 2018 men då spelade han endast 111 matcher medans han fick en hel säsong förra året och det är såklart svårare att uppnå extremt höga resultat över ett helt år jämfört med 2/3 av en säsong. Med 41 home runs och nästan 40 stolen bases har Acuna en sällsynt kombination av styrka och snabbhet som gör honom till en av ligans stjärnor i dagsläget.

CF hör först och främst till Ender Inciarte som inte kommer att imponera som slagman men kompenserar mer än tillräckligt med sin defensiv för att han ska vara ordinarie på positionen. I Josh Donaldsons frånvaro får man lite offensiv hjälp från Marcell Ozuna i LF som spenderat två ganska mediokra säsonger i St. Louis. Ozuna är såklart inte på samma nivå som Donaldson och kommer nog lite oförtjänt jämföras med hans produktion 2019. Donaldson var det klart största tappet offensivt för Braves och Ozuna var den största värvningen offensivt så de kommer helt klart jämföras vilket kanske då kan fungera som en extra motivation för Ozuna som i och för sig redan är ganska motiverad då han bara skrev på för 1 år ($18 miljoner) för att bygga upp sitt värde inför nästa free agency.

På bänken hittar vi Adam Duvall och Nick Markakis som utgör en rätt skaplig bänk för deras outfield. Under året är det också möjligt att Christian Pache och Drew Waters får debutera då de tillhör bland de mest lovande spelarna i MLB just nu och båda spelade i AAA förra året. Båda två tros inte bara kunna bli ordinarie spelare i MLB utan har också goda möjligheter att vara framtida allstars.

Rotation

Atlanta Braves rotation har en del frågetecken inför säsongen i varierande storlek. 23-årige Mike Soroka var lysande förra året och slutade tvåa bakom Pete Alonso i omröstningen för årets rookie. Mycket av rubrikerna bland rookie-pitchers kretsade runt Padres Chris Paddack men Soroka var helt klart mycket bättre och kastade dessutom 30 fler innings än Paddack, det är ganska sällan vi ser en rookie starta omkring 30 matcher och vara så dominant som Soroka var och lär ha enorm press på sig att upprepa bedriften i år då han är deras klara #1. Vänsterhänte Max Fried var tekniskt sett inte en rookie längre förra året men gjorde en hel MLB-säsong för första gången med uppmuntrande resultat. Fried inledde säsongen som reliver men fick ganska snabbt hoppa in som starter där han spenderade resten av året fram till slutspelet med en ERA på 4. I slutspelet användes Fried som en reliver men i årets grundspel förväntas han vara tillbaka i deras rotation.

Mike Foltynewicz klev fram som Braves ACE 2018 men efter en försenad start på säsongen på grund av skada såg han fullständigt bedrövlig ut när säsongen inleddes. Efter 10 starter i AAA kom han tillbaka upp och räddade sin säsong med en ERA på 4,5 och vi kan nog räkna med att han kastar lite bättre i år. Sean Newcomb fick bara starta 4 matcher förra året innan han fick ta plats i Braves bullpen där han var effektiv, i år får han chansen att börja som starter men det skulle inte vara en överraskning om han gör samma resa i år. Newcomb har en del hyggliga resultat som starter så Braves vill såklart väldigt gärna testa om han klarar det vilket också betyder att han i år spelar för sin framtid i MLB om han vill förbli en starter.

Rutinerade Cole Hamels värvades in i vinter för $18 miljoner i år och är väl tänkt att fylla samma funktion som Dallas Keuchel förra året, en stabil närvaro i deras rotation som ger minst 5-6 stabila innings var femte match. Hamels har dock inte kastat något ännu i spring training och tros hamna på Braves IL när säsongen drar igång. Det öppnar för Mariners-legenden Felix Hernandez som efter några bedrövliga år är ute efter revansch, King Felix fick ett minor league-kontrakt och kan mycket möjligt få en plats i början av säsongen.

Bullpen

Förra årets bullpen var inget annat än en katastrof för Braves inledningsvis och ett år senare kvarstår nästan inte enda medlem från deras bullpen vid förra opening day. Mark Melancon, Shane Greene och Chris Martin förstärkte under sommaren via trades och redde ut situationen lite bättre och alla de tre finns med även i år. Mark Melancon har utnämnts till closer inför säsongen som hade lite otur den tiden han representerade Braves. Hans ERA på 3,86 är väl inte speciellt bra för en closer men sanningen är lite mer komplicerad än så. Melancons strikeouts och walks var bättre än vid något annat tillfälle i karriären men drabbades av en och annan boll som lite oturligt trillade ned lite här och där som drabbade hans ERA, över en hel säsong hade hans ERA förmodligen varit bra mycket lägre. Melancons förre lagkamrat Will Smith är ny för i år då han skrev på ett oväntat stort kontrakt värt $40 miljoner över 3 år. Smith samlade ihop 34 saves förra året i San Francisco och skulle kunna ta över som closer för Melancon om situationen kräver det. Generellt sett ser Braves bullpen betydligt bättre ut i år och även om relivers produktion kan variera kraftigt från år till år bör de inte få en lika katastrofal start på säsongen som förra året i alla fall.

 

Prospect

Christian Pache

Christian Pache har flyttats upp väldigt aggressivt i Braves system och nådde AAA förra året som 20-åring. Pache förväntas bli nästa Braves-produkt som når allstar-nivå med främst sitt fantastiska försvarsspel. Han har snabbheten för att klara av centerfield galant och med sin enorma arm kan han kasta ut base-runners från hela planen. Han har utsetts till bästa defensiva prospect två år i rad och kommer med stor sannolikhet vinna ett flertal gold gloves. Ingenting är såklart garanterat med prospects men även om hans i nuläget lite svagare offensiv inte blir så mycket bättre kommer han åtminstone bidra med en hel del värde ute på gräsmattan. Det kanske inte är helt konstigt att en 20-åring har det lite tufft offensivt i AAA då han är betydligt yngre än nästan alla på den nivån. Med det sagt har han utvecklat sig även som slagman genom Braves farmsystem och har i alla fall potential att bli en skaplig hitter också. En debut senare i år är trolig om han får till spelet i AAA vilket kan betyda trubbel för Ender Inciarte då Paches potential är långt bättre än Inciartes nuvarande talang.

Förväntningar

Atlanta Braves kvarstår som favorit i NL East men det kan också gå lite hur som helst då det finns många riktigt bra lag i divisionen. I nuläget ser Braves lineup lite klen ut offensivt. Acuna, Albies, Freeman och Ozuna är en riktigt bra topp-4 men för att hota de allra bästa lagen i år behöver antingen någon av de nuvarande spelarna på andra halvan av slagordningen ta ett rejält kliv framåt eller så behöver Braves hitta andra lösningar i sitt farmsystem eller via en trade. Braves rotation är väl inte heller klockren men bra nog i alla fall för att gå ganska långt. I år räcker det nog inte heller med spel i divisionsserien utan de vill nog allra helst gå vidare minst ett steg till i oktober. Det finns fortfarande väldigt mycket ung talang i farmsystemet trots att många redan flyttats upp vilket innebär att Braves har goda förutsättningar att vara riktigt bra i många år framöver.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.