Inför Houston Astros säsong 2020

Det finns ingen tvekan om vilket lag som kommer att få utså mest burop i MLB 2020. Efter ”Sign stealing-skandalen” uppdagades under vintern är Houston Astros fiende nummer 1. Till och med på Yankee Stadium kommer förmodligen buropen vara högre än när Boston Red Sox kommer på besök vilket säger en hel del. Houston Astros 2020 är fortfarande ett riktigt bra lag som lär kunna utmana om titeln även om de inte längre lär veta vilken typ av pitch som kommer. Astros lagbygge de senaste åren har varit bra nog att gå hela vägen även utan att fuska vilket gör det hela lite mer frustrerande.

Kärnan av spelare som fanns med under 2017 och 2018 när det fuskades finns kvar och det blir intressant att se hur de spelarna hanterar allt som kommer att kastas mot dem vare sig det kommer från media eller fansen på läktarna. Även om stommen kvarstår har Gerrit Cole lämnat ett stort hål i Astros rotation då han lämnade i free agency och visst finns det lite frågetecken bland lagets starting pitchers inför säsongen.

Säsongen 2019

107-55 – 1:a AL West – Utslagna i World Series med 4-3 i matcher mot Nationals

2019 gick som på räls fram till slutet av oktober. Gerrit Cole och Justin Verlander var ligans mest dominanta pitching-par och deras line-up svarade för en wRC+ på 125, senast ett lag hade en högre siffra i den kategorin var Yankees 1927 (126 wRC+) som av många anses vara det bästa laget i MLBs historia. Väl i slutspelet tog Rays divisionsserien till 5 matcher innan Astros avgjorde för att sen se Jose Altuve skicka Astros till deras andra World Series på tre år i match 6 mot Yankees.

Väl där sprang man in i Stephen Strasburg, Anthony Rendon, Max Scherzer, Juan Soto, Patrick Corbin med flera i Washington Nationals som tog serien till en sjunde avgörande match och underligt nog vanns samtliga matcher i serien av bortalaget. Dessvärre för Astros hade de ett betydligt bättre record än Nationals i grundspelet och fick se Nationals fira sin första titel i lagets historia i Minute Maid Park. Berättelsen om Houston Astros 2019 kommer dock inte i första hand kommas ihåg för vad de åstadkom på planen trots att de bara var en enda seger från titeln.

Mitt under slutspelet utspelade sig en annan underlig historia när Astros assisterande GM Brandon Taubman fick för sig att fira avancemanget till World Series med att hånfullt rikta kommentarer mot kvinnliga reportrar som tidigare kritiserat laget efter de bytte till sig relievern Roberto Osuna som anklagades för misshandel av sin flickvän. Detta följdes upp med en riktig PR-mardröm från Astros front-office som lyckades förvärra situationen varje dag som gick innan Taubman tillslut fick sparken. Mer detaljer om det kan du hittar här.

Strax efter slutspelet tog slut avslöjades ”sign stealing-skandalen” som du kan läsa i detalj om här. Enligt utredningen som kom ut i mitten av januari i år slog MLB fast att fusket upphörde under säsongen 2018 men i ärlighetens namn finns det ingen garanti för det. Astros slagmän under 2019 var bland de bästa resultatmässigt i MLBs historia och i skuggan av skandalen så är det såklart inte konstigt om man undrar om de inte bröt mot reglerna även 2019? I vilket fall som helst är nu både general manager Jeff Luhnow och manager A.J Hinch sparkade, två av ligans mest hyllade individer på respektive position och den stora frågan inför 2020 är hur de hanterar vinterns avslöjanden och efterföljande straff?

Vinterns transaktioner

Nyförvärv

Martin Maldonado (C) – Joe Smith (RP) Notera att båda spelade med Astros förra året men skrev på nya kontrakt i free agency.

Dustin Garneau (C)

Lämnat

Aaron Sanchez (SP) – Collin McHugh (SP/RP) – Gerrit Cole (SP) – Héctor Rondón (RP) – Robinson Chirinos (C) – Wade Miley (SP) – Will Harris (RP) – Jake Marinick (OF)

Profilen

Alex Bregman

För ett drygt år sedan köpte Astros ut ett par år av Bregmans free agency med ett kontrakt värt $100 miljoner över 5 år och som det ser ut just nu ser det ut som en fantastisk deal för Houston. Bregman slog igenom rejält 2018 och den gångna säsongen fanns han i allra högsta grad med i diskussionerna för MVP i American League, en titel som Mike Trout tillslut tog hem. Som med resten av Astros spelare under de senaste åren undrar man såklart hur mycket lagets fusk hjälpte spelare som Bregman och om de verkligen spelade ”rent” under 2019.

För Astros skull får man väl hoppas att det gick rätt till 2019 för det innebär att Bregman har alla möjligheter i världen att vara en av ligans bästa spelare igen. Jose Altuve utsågs till MVP 2017 men de senaste två åren är det Bregman på 3B och stundtals på SS när Carlos Correa var skadad som varit Astros bästa position player. Bregman fyller 26 i slutet av mars vilket innebär att fortfarande är inne i sina bästa år på planen men som vi sett när det gäller spelare som inte heter Mike Trout är det oerhört svårt att producera på den där enormt höga nivån från år till år. Fusk eller inget fusk under säsongen 2020 bör hans produktion sjunka åtminstone lite, kan nog inte räkna med ytterligare en 8+ WAR säsong till i år. Det stora testet för Bregman och övriga position players i Astros blir de första veckorna på säsongen. Borta-publiken kommer förmedla sitt missnöje högljutt efter vinterns avslöjande och kommer inte resultaten snabbt kommer också kritiken öka ännu mer om det visar sig att (åtminstone i allmänhetens ögon) de inte är så bra längre när det inte kan fuska.

Lagdelar

Infield

Astros infield förblir i princip intakt. Den enda förändringen är att catchern Robinson Chirinos lämnat för division och delstats-rivalen Texas Rangers. Martin Maldonado bör istället ta över som #1 på positionen, han har ju spelat i Astros delar av säsongen både 2018 och 2019. Det innebär en rätt rejäl försämring offensivt då Maldonado de senaste åren snittat en wRC+ på omkring 75 vilket är dåligt även för catchers som brukar snitta ungefär 90 i den kategorin. Chirinos har traditionellt sett slagit riktigt bra för en catcher och hade en wRC+ på 113 säsongen som gick.

Det Astros tappar i offensiv produktion på positionen får man väl till stor del tillbaka i defensivt värde då Maldonado främst är en defensivt väldigt duktig catcher. En av få nyförvärv under vintern Dustin Garneau lär få chansen som back up bakom Maldonado, en spelare som fått väldigt begränsat med speltid i MLB såhär långt i karriären och är något av ett osäkert kort. 32-åringen har visat på minor league-nivå att han kan producera rätt bra offensivt men inte tagit chansen att visa upp det i MLB såhär långt.

I övrigt så utgör Yuli Gurriel, Jose Altuve, Carlos Correa och Alex Bregman kanske ligans bästa infield och lägg därtill Yordan Alvarez på DH så gör det väl inte så mycket att man kanske inte får så mycket offensiv produktion från cater-positionen. Den största frågan är väl om Correa kan hålla sig frisk då han besvärats med lite skador de senaste åren. Trots att han missade drygt halva säsongen såg hans siffror riktigt bra ut till skillnad från 2018 där skador drog ned hans produktion ganska rejält. Bregman visade 2019 att han är fullt kapabel att vikariera på SS vid behov men från Astros sida ser man nog gärna att deras middle infield håller sig skadefria i år, även Jose Altuve på 2B missade lite matcher både 2018 och 2019.

Utility-spelaren Aledmys Diaz visade sig vara ett fint fynd som man tradade till sig från Blue Jays förra vintern som bänkspelare, det blev 247 PA säsongen som gick med bra resultat och startade matcher på samtliga infield-positioner förutom catcher och gjorde dessutom några matcher i left field. Med andra ord ser det riktigt bra ut på Astros infield inför säsongen.

Outfield

Astros outfield bör likna förra årets version med Michael Brantley, George Springer och Josh Reddick. Värt att notera här är att samtliga tre blir free agents efter säsongen och kan se ganska annorlunda ut när säsongen 2021 drar igång. När det gäller Brantley och Springer är det inga konstigheter alls, Springer visade i början på förra säsongen att han har MVP-potential om han håller sig frisk vilket han inte lyckades med förra året när han begränsades till 122 matcher. Brantleys första år i Astros var en av karriärens bästa och lär få patrullera i left field de flesta matcherna, eventuellt kanske Yordan Alvarez får hoppa in här vid något tillfälle när de behöver deras DH-plats för någon annan.

Det är väl egentligen bara i right field det kanske är lite oklart inför säsongen. Josh Reddick var den enda av Astros ordinarie spelare som hade en wRC+ under 100 (94) förra säsongen och även om vi sänker gränsen till spelare med minst 200 PA var han bara en av tre som var under den gränsen. En annan av de spelarna var Jake Marisnick som tradades bort till Mets vilket i stort sett bör innebära att Kyle Tucker finns med på lagets roster från opening day. Tucker ansågs för inte alls länge sedan som ett av ligans bättre prospects och visst nu har väl hans anseende sjunkit något på sistone men bör ändå han en möjlighet att ta sig in Astros line-up om Reddick inte förbättrar sitt spel.

I och med att lagen tillåts att ha 26 spelare på sin roster istället för 25 som tidigare ser det ut som att Myles Straw kan få den sista platsen. Han blir nog främst en defensiv ersättare från bänken och kan användas som pinch runner. Straw är väl främst en outfielder men kan spela lite infield också, han startade 14 matcher på shortstop för Astros 2019. Förra året var George Springer 3:a i WAR bland center fielders trots att han bara spelade 122 matcher, Brantley var 4:a bland left fielders så om det ser lite skakigt ut denna säsong i right field bör det inte vara någon större fara med Astros line up i sin helhet då det finns så enormt mycket talang här på andra positioner. Om det mot förmodan skulle gå väldigt tungt i offensiven under 2020 lär det väl bara resultera i mer frågor kring Astros fusk de senaste åren. Med det sagt bör vi nog förvänta oss åtminstone en liten tillbakagång offensivt då förra årets Astros var ett av de bästa offensiva lagen genom alla tider och i regel brukar man kunna räkna med en liten försämring efter en sån enorm topp.

Rotation

Med Gerrit Cole numera i New York är Astros rotation klart svagare i år. Justin Verlander är tillbaka som regerande Cy Young-vinnare och lär säkert vara en av ligans bättre pitchers i år men han har samtidigt precis fyllt 37 och man ska nog inte ta honom allt för givet. Zack Greinke fyller även han 37 i år och kom som bekant i förra trade-deadlinens mest uppmärksammade trade. Greinkes kontrakt sträcker sig över de två närmaste åren där han bör fortsätta vara en effektiv pitcher. När Greinke skrev på sitt nuvarande kontrakt med Diamondbacks såg det till en början ut att bli en dålig affär där han endast kastade 158 innings med en ERA på 4,37. Sen dess har det dock sett bättre ut och under de tre senaste åren har han kastat minst 200 innings varje år med en ERA på 3,21 som högst, säsongen som gick var hans ERA till och med under 3 och till skillnad från de flesta pitchers i MLB 2019 sänkte han sina home run siffror till en nivå vi inte heller sett på ett antal år.

Med andra ord är det inte i toppen av Astros rotation som de behöver vara oroade över. I mitten hittar vi Lance McCullers Jr som är tillbaka efter en Tommy John-operation som höll honom borta från spel hela 2019. Vi hittar även rookien Jose Urquidy som presenterade sig i slutet av förra säsongen. McCullers har traditionellt sett kastat väldigt bra under sina fyra år i MLB och hade nog klivit in som #2 i ganska många lag. Problemet är hans hälsa som begränsat honom till som mest 128 innings på en säsong och tillbaka från den senaste operationen kan vi nog inte heller räkna med att det blir mer än en 100-120 innings i år vilket gör att Astros måste hitta en annan lösning där i 10-12 matcher. Urquidy kom upp sent på säsongen och med endast 40 innings kastade räknas han fortfarande som en rookie. Han gick väl från klarhet till klarhet och efter ett par framträdanden som reliver i förra årets slutspel var det han som startade match 4 mot Nationals som Astros också vann, han kastade förövrigt den sista bollen för Astros på hela säsongen då han kom in i toppen av den nionde inningen i match 7 för att avsluta inningen. Förhoppningen är att Jose Urquidy får sitt riktiga genombrott i år och om så blir fallet så ser det plötsligt rätt bra ut i deras rotation också.

Vem som tar den femte och sista platsen är i nuläget en ganska öppen fråga. Brad Peacock, Josh James och Framber Valdez startade alla tre matcher för Astros under säsongen och dessutom har man fått in Austin Pruitt från Rays som även lär finnas med i diskussionen. Oavsett vem som tar sista platsen i Astros rotation lär någon annan också få en hel del möjligheter till att starta under året och fram tills dess bör de kvarvarande finnas med på deras MLB-roster i deras bullpen. Det finns som sagt lite frågetecken här inför säsongen men det är ändå en bättre situation man är i än väldigt många andra lag. Det finns rätt hyggliga möjligheter för deras rotation att vara bland ligans bästa och dessutom kanske deras bästa prospect Forrest Whitley kommer upp under året om han kommer tillbaka i god form (mer om honom längre ned)

Bullpen

Roberto Osuna och Ryan Pressly förankrar Astros bullpen i år igen, båda hade en ERA omkring 2,5 förra året och båda hade mer än 10 K/9 (strikouts per 9 innings) och under 2 BB/9 (walks per 9 innings) vilket är väldigt bra. Därefter blir det lite mer oklart då Will Harris lämnat i free agency till Nationals, Harris var riktigt stabil för Astros förra året och en klippa i slutspelet utan att tillåta en enda run fram till match 6 och 7 mot Nationals där han tillät ett par home runs.

Även Hector Rondon och Colin McHugh har lämnat som free agents (McHugh är dock i skrivande stund fortfarande tillgänglig) men med tanke på alla ovan nämnda namn som konkurrerar om en enda plats i Astros rotation bör det finns en del rätt hygglig kvalitet att fylla ut med. Bullpens är alltid svåra att förutspå men spontant känns det väl som att Astros ska klara sig rätt bra med denna grupp även om man tappat ett par stabila namn.

Prospect

Forrest Whitley

För ett år sedan var i stort sett alla kunniga inom prospect-världen eniga om att Forrest Whitley var ligans bästa pitching-prospect (kanske delat med Mackenzie Gore) men inför säsongen 2020 är framtiden inte lika säker för honom. Redan 2018 åkte han fast i en dopingkontroll men kastade ganska bra när han kom tillbaka under senare delen av säsongen. Inför 2019 var Astros ganska aggressiva i hans uppflyttning och fick starta säsongen i AAA och en MLB-debut låg nog inte så långt borta. Det blev totalt 24 innings i AAA med en ERA över 12 innan Astros valde att vila Whitleys axel (shoulder fatigue). Whitley har en imponerande arsenal av olika kast som få om ens någon annan minor league pitcher kan matcha, inte mindre än 5 olika kast som i sig är imponerande men de anses alla också ha potential att vara bättre en genomsnittet på MLB-nivå.

Hans största svaghet har varit hans kontroll och mycket riktigt under året såg han ut att totalt tappa förmågan att pricka strikezonen, över 5 BB/9 (walks per 9 innings). 2020 är det upp till bevis för Whitley som kanske inte längre förutspås som ett framtida ace men anses väl fortfarande ha kapacitet att placera sig i mitten av en rotation med ett tak som allstar-pitcher. Trots en del motgångar de senaste två åren finns det absolut något att se fram emot för Astros-fans när det gäller Whitley som fortfarande bara är 22 år gammal och kommer han på rätt spår igen finns det stora möjligheter att vi får se han debutera för Astros under året.

Förväntningar

Den som förväntar sig ett sympatiskt lag som håller huvudet lågt efter vinterns skandal blir nog besviken med tanke på hur intervjuerna har sett ut verkar det inte bli så. Det blir intressant att se hur mycket vinterns händelser påverkar spelarna under säsongen och hur de kommer att hantera en otroligt fientlig publik när de lämnar Minute Maid Park. Det bästa för Astros-spelarna vore nog att spela bra i år för all skit som de (rättvist) fått under vintern och kommer att få under säsongen lär väl inte minska om de spelar betydligt sämre än när de fuskade tidigare år.

På pappret har Houston Astros ett av ligans bästa lag och bör vara en av de stora favoriterna till att bli mästare senare i höst. I nuläget känns det väl som att både Dodgers och Yankees är snäppet vassare men väl i ett slutspel kan såklart vad som helst hända. De kommer nog få tuffare konkurrens i divisionen i år från framförallt Oakland men både Angels och Rangers har bättre lag i år som bör plocka några extra vinster från Astros. Trots det är Houston Astros klara favoriter i divisionen och om det löser sig i deras rotation bakom Verlander och Greinke bör det heller inte vara några problem att ta sin fjärde raka divisionstitel. Förra året var väl allt annat än en resa till en World Series en besvikelse men i år kanske man får nöja sig om man tar sig till ALCS med ökad konkurrens i American League.

Lämna ett svar

E-postadressen publiceras inte. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.