Inför Kansas City Royals säsong 2021

Kansas City Royals kanske inte ses av många som försäsongens vinnare men faktum är att de gjorde betydligt mer än vad många trodde på förhand. De lär inte nå slutspel och nog inte heller ett .500 record men Royals version 2021 ser på förhand ut att vara ett bra mycket bättre lag än förra årets version.

(Du kan hitta länkar till övriga lag när de blir tillgängliga längst ned i artikeln via denna länk)

Som jag nämnde i inlägget om Diamondbacks är de tillsammans med Royals de två lag jag oftast har problem att finna orden till. Inte för att de är misskötta eller hopplösa på något sätt, de är mest bara ganska ointressanta. Till Royals får man dock ge dom att vintern var mer intressant än på länge och utan att någon egentligen såg det komma. Andrew Benintendi, Carlos Santana och Mike Minor är inte en lika intressant skara spelare jämfört med Padres nyförvärv men det är ett klart steg framåt för ett lag som under period tillhört ligans bottenskikt.

Lagets relevans för slutspelsplatser ligger fortfarande något år framåt men det är skönt att se i alla fall något lag göra något för att inte vara urusla. På tal om framtiden fick vi under spring training se 20-årige Bobby Witt Jr spela så bra på SS att det diskuterades i vissa kretsar om han borde inleda säsongen på Royals MLB-roster och tillsammans med lite nyförvärv kanske kunna vara en outsider till en WC-plats. Witt må har varit bra i vår men riktigt så nära är inte denna roster förutsatt att inte precis allt går rätt och över förväntan vilket inte är speciellt troligt.

Hur som helst är det lite mer positiva toner i Royals läger efter några tuffa år och dess fans bör kunna få rätt hygglig underhållning i TV-soffan i år. För spelarna på dess nuvarande roster är detta och kanske även nästa år viktiga säsonger för deras framtid i laget då de behöver se vilka som de vill ha med sig på resan när de försöker upprepa succéåren 2014-15.

Säsongen 2020

26-34 – 4:a AL Central – 10 matcher från förstaplatsen

En ganska anonym säsong för Royals vars pitching såg väl stundtals okej ut med ett extra plus till deras bullpen som var ett av nio lag med en sammanlagd ERA under 4. Offensiven var väl något sämre i sin helhet men det var inte så att de var absolut sämst på något. Fanns det något att klaga på så kom de väl ut på baserna ganska sällan med en av ligans sämre OBP. Bara två spelare (Perez och Dozier) hade en OBP över .330

Tyvärr för en av lagets trotjänare Alex Gordon fick han göra sin sista säsong utan publik förra året. Efter några ganska svaga år upplevde han något av en renässans i sitt spel 2019 där han första halvan var på gränsen till en allstar. Kanske var det därför han valde att skriva på för ännu ett år 2020 med hopp från föregående säsong men det blev inget att skriva hem om då det inte blev några hyllningar från hemmapublik eller något som kan liknas vid framgång på planen. I efterhand hade det kanske varit bättre för Gordon att sluta på en positiv punkt efter 2019.

Profilen

Salvador Perez

Under korta perioder händer underliga ting och mycket riktigt var inte allt som det brukar under en 60-matcher lång säsong 2020. Vem var förra årets bästa catcher? Realmuto? Grandal? d’Arnaud slog ju som bara den för Braves. Nej det var ingen av de eller någon annan från ett av slutspelslagen, det var Salvador Perez som hade samma wRC+ som Mike Trout under säsongen och visade upp en tydlig förbättring i framing.

Kort säsong må det ha varit men Royals gillade vad de såg och snart 31-årige Perez fick i dagarna en kontraktsförlängning värd $82 miljoner över 4 år, ganska nära samma årslön som Realmuto fick på sitt kontrakt i vintras. En första spontan reaktion på den affären är att han är riktigt överbetald men efter en närmare inspektion är det inte så dyrt trotsallt. Efter sin debut 2011 skrev han på ett tidigt kontrakt i karriären 2012 för $7 miljoner över 5 år, alltså $7 miljoner totalt på fem år och inte per år. Perez var med andra ord extremt underbetald och innan alla optioner på kontraktet som också fanns var utnyttjade gjorde Royals det otänkbara, de belönade Perez med ett nytt rättvisare kontrakt.

De hade ingen som helst anledning egentligen att göra det då han var under lagets kontroll men Royals under GM Dayton Moores ledning är en lite annorlunda organisation i frågor som dessa. Perez kanske inte har samma framgångar i karriären som Yadier Molina men är likt just Molina i Cardinals en institution för Royals som verkar spendera hela sin karriär i laget. 2021 blir hans elfte i MLB och Royals där i stort sett alla andra sen guldåret 2015 är borta nu när Alex Gordon gått i pension och det är väl inte helt omöjligt att en staty med Perez kommer att pryda lagets arena i framtiden.

Perez har under karriären varit en genomsnittlig slagman vilket är bra för en catcher men skulle nog gissa att han över 162 matcher i år inte kommer att matcha Mike Trout igen. Han slog för en imponerande styrka som resulterade i 11 home runs på bara 37 matcher vilket kanske inte heller är rimligt över en hel säsong men han har i alla fall styrka nog att slå 20-25 stycken på en hel säsong. Däremot blev hans komiskt låga walk% ännu lägre förra året, från 3% 2018 till 2% 2020.

Kanske mest imponerande är Perez hållbarhet (med undantag för TJ-operation 2019) då han från 2013-2018 spelade i minst 129 matcher, 2014 spelade han 150 matcher vilket är extremt ovanligt för en catcher i dessa tider. Framförallt med tanke på att han i princip endast spelar på den positionen, 908 matcher har han spelat som catcher samt endast 9 totalt på 1B. Det faktum att han spelar så många matcher som catcher har säkert gjort att hans sammanlagda offensiva statistik blivit lite sämre då kroppen tar mycket stryk på positionen men om han själv får välja bättre siffror med slagträet eller att sitta där bakom hemplattan så ofta han kan så väljer nog Perez skyddsmasken över slagträet.

Prospect att ha koll på

Bobby Witt Jr

Bobby Witt draftades 1985 som det tredje valet i draften det året. Lite drygt 30 år senare valdes hans son med ”Junior” tillagt bakom namnet som #2 i draften, en plats tidigare än sin egen fader och de är förövrigt den högst draftade fader/son-duon i MLBs historia. Pappa var en pitcher som i karriärens sista framträdande kastade en felfri inning mot Yankees i 2001 World Series för D-backs som blev mästare det året och det är väl egentligen hans enda stora framgång då han bara var i slutspel två gånger tidigare och vann aldrig några individuella priser under sina 16 säsonger i ligan.

Junior hoppas man väl ska ett lite högre tak än så som shortstop och visade lite av vad framtiden kan innehålla under spring training. Nu ska vi inte överdriva hans prestationer som i det stora hela var okej men kanske lite extra imponerade med tanke på att han bara är 20 år gammal och endast spelat 37 matcher i rookieball.

Witt är en five-tool-player, alltså en spelare som är riktigt bra i alla aspekter av spelet. Han kanske inte i nuläget har någon enskild egenskap som är i toppklass men generellt sett har han 60 på scoutskalan i de flesta kategorierna vilket är väldigt bra. Han visade tydligt i spring training att han har rejält med styrka i svingen, framförallt för en shortstop. Under sin proffskarriär har han strikat ut något ofta och behöver bli bättre på att få kontakt med bollen vilket har förbättras något det senaste året men är fortfarande ett utvecklingsområde.

Witt är riktigt bra på att hantera bollen med händerna och bör klara av SS ganska bra men har även fått testa på 3B vid några tillfällen. Vi ska nog inte räkna med att han debuterar i år utan vi får nog vänta tills tidigast 2022 eller kanske till och med 2023.

Nyförvärv och förluster

Nya Spelare

Mike Minor (SP) – Carlos Santana (1B) – Michael A Taylor (OF) – Jarrod Dyson (OF) – Andrew Benintendi (OF)

Tappade spelare

Maikel Franco (3B) – Alex Gordon (OF) – Ian Kennedy (RP) – Matt Harvey (SP) – Franchy Cordero (OF)

En del oväntat kända profiler ansluter till årets trupp som helt klart är bättre på pappret inför säsongen.

Lagdelar

Infield

Salvador Perez är så given man kan bli på en position och lär starta en stor majoritet av matcherna, mer om honom ovan. Hans backup Cam Gallagher har den otacksamma uppgiften att kliva in de fåtal gångerna Perez är på bänken vilket han gör nu för femte året där han ännu inte kommit upp i 300 PA sammanlagt. När Perez för ovanlighetens skull missade en del av säsongen förra året slog Gallagher riktigt bra när han väl fick spela och har väl visat att han är en kompetent försvarare.

Ny i laget på 1B är Carlos Santana som ska hjälpa lagets OBP som var riktigt dålig förra året. För Santana var förra årets korta säsong hans sämsta i den kategorin (.349) vilket fortfarande är långt över snittet i ligan som brukar ligga kring .325-.330. Santana som fyller 35 en vecka efter opening day är troligtvis på väg utför i karriären men sin superba förmåga att dra walks lär sitta kvar ett tag till och gör lagets lineup bättre.

När Whit Merrifield flyttade till lagets outfield fick Nicky Lopez starta 50 av 60 matcher på 2B förra året. Lopez förmåga att producera outs är både en styrka och en svaghet då han gör det på båda sidorna om bollen. Defensivt är Lopez en av ligans absolut bästa på positionen som förhindrar massvis med baserunners, när han ska slå är han dock lika effektiv på att skapa outs för sig själv då han på drygt 600 PA är sämre än en del pitchers som slagman. Kan han bara slå i närheten av en genomsnittlig slagman skulle han bli riktigt värdefull.

På SS är det upp till bevis för Adalberto Mondesi innan Bobby Witt anländer. Mondesi har alla verktygen för att vara en speciell spelare i MLB men har ännu inte fått det att stämma bortsett från en kortare period 2018. Visst är han snabb och 24 stolen bases på 59 matcher 2020 är väldigt imponerande men det hjälper inte så mycket när man strikar ut 30% av tillfällena och har en walk% under 5%. Även om han aldrig blir en offensiv jätte behöver han i alla fall få upp sin OBP så han kan utnyttja sin snabbhet. Blir det ingen bättring finns risken att han snart är en defensiv ersättare och pinch runner.

Inte bara Salvador Perez fick en förlängning nyligen, även Hunter Dozier skrev på för $25 miljoner för de närmaste 4 åren. Han har flyttat runt på lite olika positioner både som infielder och outfilder, förra året spelade han mest på 1B men om spring training är en indikation så är det 3B som gäller i år när Maikel Franco har lämnat. Dozier drabbades av COVID-19 vid förra säsongsstarten och kom aldrig riktigt igång även om han slog respektabelt. Kontraktsförlängningen visar att de har en hel del förhoppningar på honom de närmaste åren.

På bänken får eventuellt Hanser Alberto en plats som utility-spelare, han sitter på ett minor league-kontrakt i nuläget med ett par produktiva säsonger bakom sig med Orioles. Ryan McBroom kan få lite speltid som pinch-hitter eller avlastning på 1B samt hörnen i Royals outfield. Han har slagit väldigt bra i minor leagues med väldigt bra styrka i svingen.

Outfield

Royals outfield kan bli lite intressant i år med ett par nyförvärv. Att de skulle trada för Andrew Benintendi var en ganska stor överraskning och i CF kliver Nationals förra prospect Michael A Taylor in. Framförallt Taylor har inte så mycket att erbjuda offensivt och har väl inte direkt spelat alls mycket de senaste två åren där han inte kommit upp till 100 PA varken 2019 eller 2020. Vi har inte sett Taylor i någon annan tröja än Nationals så vi får väl se om han kan hitta något att bidra med i denna nystart. Bör få chansen att spela en hel del och se om han kan upprepa vad han gjorde 2017 då han var värd 3,1 WAR för Nationals.

Benintendi har själv slagit rätt okej i sin karriär och stundtals riktigt bra, förra året var inte ett av dom men det beror på att han var skadad nästan hela året. Benintendi var annars väldigt populär hos Boston-publiken tillsammans med sina kumpaner Betts och Bradley i Fenways outfield som alla nu lämnat nordöstra USA. Han har två år kvar innan free agency att visa vad han är värd och skulle han studsa tillbaka är han en intressant trade-kandidat både i år och nästa säsong.

Whit Merrifield gör det mesta för Royals, han slår, han stjäl baser och han spelade förra året på alla outfield-positioner samt 1B och 2B. Det enda han inte gör är att dra walks och ännu mindre under 2020 när hans redan låga walk% sjönk kraftigt. Hans 9 home runs över 60 matcher hade blivit en rekordnotering i karriären om han fortsatt i samma takt över 162 matcher men främst är det hans ökade disciplin kring strikezonen som imponerade förra året. Hans strikeouts i karriären har legat på låga 16% men var nere på 12,5% 2020 vilket är riktigt bra. Står under kontrakt i två år till men har omgärdats av trade-rykten i ett par år nu i alla fall, återstår att se om det blir något av det i år.

På bänken värvade man in Jarrod Dyson som är en duktig defensiv ersättare men har bara slagit sämre och sämre de senaste åren och då var han inte speciellt vass offensivt innan heller.

Rotation

På pappret en rätt skaplig rotation som har förstärkningar på gång från sitt farmsystem inom en ganska snart framtid så det gäller för de som redan är här att visa att de hör hemma på lagets MLB-roster. Brad Keller är lagets opening day starter och efter succésäsongen 2018 kom han ned lite på jorden igen 2019 men såg riktigt vass ut igen under de 9 starter han gjorde 2020 med en ERA strax under 2,5. I en liga där strikeouts konstant går uppåt är Keller en av undantagen där strikeouts är en bristvara. Under 6 K/9 är knappast bra men han får med sig resultaten vilket är det viktigaste. En väldigt låg BABIP skvallrar väl om att det nog inte blir lika bra resultat över en hel säsong och är kanske mer en pitcher som hamnar kring 4 i ERA vilket såklart är användbart men inte tillräckligt för att vara #1 i ett bra lag.

Mike Minor var i laget en sväng 2017 då han jobbade ur deras bullpen med goda resultat som gav honom ett jobb som starter i Rangers. Lite mixade resultat där med en riktigt bra säsong (2019) en okej säsong (2018) och en ganska dålig säsong (2020) där han tradades till Oakland under säsongen. Minor drabbades hårt av home runs när han kom till Rangers och det var extra tungt på den fronten förra året. Förhoppningsvis kan han spela närmare den nivå han hade 2018-19.

Brady Singer var den första av Royals nya våg av unga pitching prospects att debutera förra året efter bara 16 starter i AA tidigare. Han kanske inte är den av alla prospects här som har högst tak men hade en helt klart stabil debutsäsong med 12 starter och en ERA på 4,06. Har i nuläget bara 2 typer av kast och behöver utveckla en tredje för att fortsätta vara en effektiv starter.

När jag tidigare skrev att Salvador Perez är i stort sett den enda som är kvar i Royals sen vinsten 2015 antyder det att någon mer finns kvar och då är det Danny Duffy jag syftar på. Lite i skymundan från Perez så debuterade Duffy samma år (2011) och har även han blivit Royals trogen, exakt hur trogen får vi se då han är free agent efter denna säsong. Var några år sen nu han var på toppen av sin karriär men bör kunna vara en stabil starter. Med prospects på gång kanske detta är sista året i Royals rotation?

Kris Bubic är en av dessa prospects som ska ta över och likt Singer fick han debutera förra året, då utan att ens ha nått AA. Även Bubic hade en positiv första säsong där han stundtals var lite vild med kasten och kanske skulle behöva förhindra lite mer home runs. Ses väl på en liknande nivå som Singer om inte lite högre beroende på vem du frågar.

Bullpen

Efter lite äventyr med olika lag i ligan kom Greg Holland tillbaka till Royals och gjorde sin bästa säsong på många år. Framförallt sticker hans låga BB/9 ut extra mycket där han haft stora problem sen han lämnade Royals 2015, 2020 var hans BB/9 på låga 2,22 men vi får nog avvakta och se först om det bara var en produkt av en kort säsong eller om Holland är tillbaka som en dominant releiver, om så är fallet lär han vara lagets closer i år.

En annan bullpen-arm som är tillbaka är Wade Davis som återvänder efter ett par katastrofala säsonger i Colorado. Det är inte lätt att kasta bollar i Denver men en ERA på 4,13 säsongen 2018 är inte direkt closer-material. ERA för relievers ska man inte lägga för mycket vikt vid kanske du då säger vilket är sant men låt mig då presentera Wade Davis 2019 där hans ERA var 8,65, mer än det dubbla från 2018. ERA för relievers må vara missvisande i många fall men det spelar inte så stor roll när ens ERA börjar på siffran 8. Får se om han kan göra som Holland och hitta tillbaka som en dominant reliever, under de tre åren han var en reliever för laget förra omgången hade han en ERA på 1,18 över 182 innings.

Finns ett par halvintressanta namn till här som kan bidra med kvalitet och eventuellt bli tillgångar i en trade i sommar. Jesse Hahn var strålande i de 17 innings han kastade förra året där han inte tillät en enda home run. Josh Staumont var även han riktigt bra förra året med bollar som ofta klockades för tresiffrigt och vid något tillfälle så högt som 102 MPH. Dock vet varken han själv eller någon annan för den delen var bollen kommer att hamna när den lämnat hans hand och har en extremt hög BB/9 vilket nog behöver åtgärdas även om han kan strika ut en hel del motståndare.

Förväntningar på säsongen 2021

Att vara ett okej lag utan slutspelsambitioner? Om det finns en sådan sak som det sämsta laget som skulle kunna nå slutspel så är det väl kanske Royals. Det betyder inte att man ska räkna med det eller att det ens är på kartan just nu men FanGraphs ger laget 10% chans att nå slutspel vilket ändå gör att det finns någon sorts rimlighet i det hela. Skulle de ligga med hyfsat i tabellen halvvägs in på säsongen med någon förstärkning via trade samt prospect från farmsystemet så visst finns det en väg men den är ganska krokig och fylld av vägarbeten som måste färdigställas innan de kan nå den destinationen.

Förhoppningsvis får Royals-fans se ett kompetent lag spela till sig någonstans över 75 vinster med en realistisk chans på kanske 81 vilket skulle vara ett stort lyft jämfört med de senaste säsongerna. Man kan se framemot att se sina nya unga pitchers etablera sig inför nästa våg av talang som just nu håller på att slussas in i laget men det lär dröja ett år eller nog mer rimligt två innan de blir farliga igen och på allvar kan hota de bättre lagen i divisionen.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.