Inför Los Angeles Dodgers säsong 2021

Regerande mästarna kan äntligen slappna av efter att ha vunnit en efterlängtad titel men frågan är som för alla andra mästare om de kan ladda om och göra det ingen gjort på över 20 år, vinna två år i rad. Dodgers har i princip oförändrat lag sen förra året med några få undantag och de ser fortfarande ruskigt starka ut på pappret.

(Du kan hitta länkar till övriga lag när de blir tillgängliga längst ned i artikeln via denna länk)

Få lag har förtjänat att vinna så mycket som Dodgers då man nästan tyckt lite synd om dom trots att de har spenderat mer pengar än något annat lag i ligan den senaste tiden. Total dominans i NL West och först efter en tredje resa på fyra år lyckas man vinna. 2017 undrar man hur det hade gått om Astros-skandalen inte hade uppstått men hur som helst har man nu sin första titel på över 30 år.

Många gånger efter en World Series vinst anser lagens front office att de flesta pusselbitarna är på plats och de behöver inte göra så många förändringar då det är en trupp som bevisligen är bra nog att vinna. Men riktigt så enkelt är det oftast inte, kolla på Red Sox som föll platt året efter sin vinst 2018 och Nationals var ju inge vidare som regerande mästare förra året. Cubs och Astros gick väl lite bättre efter sina respektive titlar men är nu inne i eller snart inne i en generationsväxling, framförallt Cubs hade man kanske väntat sig mer ifrån då det gick ganska knackigt de senaste säsongerna.

Den stora värvning är såklart Trevor Bauer vilket inte är vilken värvning som helst då han blev Cy Young-vinnare förra året men i övrigt står Dodgers kvar ganska likadant sen förra året i kontrast till den blivande divisionsrivalen Padres som gjort stora förändringar. Kan Dodgers göra det igen eller går de i samma fälla som många andra lag gör efter en titel? Ja med tiden får vi veta men är det något lag som känns kapabla att konstant vara favoriter år efter år så är det Dodgers.

De är i alla fall inte rädda at spendera till skillnad från 90% av ligan då årets payroll förväntas ligga kring $250 miljoner, här känns inte någon pandemi av i plånboken. Ett av de andra få lagen som satsar är just divisionsrivalen Padres som säkert inte kommer tveka en sekund om Dodgers ger minsta tecken på att de inte är hungriga längre. Det är inte ofta vi ser två av årets största WS-favoriter i samma division vilket gör årets NL West extra intressant och det är nog tveksamt om Dodgers kan glida i lugn och ro till en nionde raka divisionstitel utan att Padres lägger sig i.

Säsongen 2020

43-17 – World Series-mästare efter att ha slagit ut Brewers (2-0), Padres (3-0), Braves (4-3) och Rays (4-2)

Padres fanns väl med och skuggade lite i bakgrunden men Dodgers kunde komfortabelt vinna divisionen med 43 vinster vilket var 6 före Padres, endast Rays var det andra laget förutom Dodgers i MLB att komma upp i 40 vinster. Dodgers record hade över 162 matcher motsvarat 116-46. En viss oro kanske ändå fanns inför Wild Card-omgången som spelades i bästa av 3 matcher där slumpen kan avgöra en hel del på en så kort serie. Brewers stod för motståndet och även om siffrorna var ganska jämna i slutresultaten var det inga större problem att ta hem serien i två raka matcher.

Padres gav lite mer motstånd i NLDS och match 2 där det svängde fram och tillbaka bör ses som lite av en klassiker och eventuellt ett av startskotten på en framtida rivalitet mellan de två lagen. Padres verkade dock fortfarande lite för orutinerade samt drabbades av ett par skador på nyckelspelare i sin rotation inför slutspelet som gjorde dom till en ganska enkel uppgift också.

I NLCS blev det däremot betydligt hårdare motstånd där Braves gick upp i en 3-1 ledning i serien och ledde även match 5 i början av matchen innan Seager och Will Smith slog iväg ett par home runs. Även i avgörande match 7 tog Braves ledningen innan Bellinger tillslut slog iväg en avgörande solo home run som tog Dodgers till sin tredje World Series på fyra år.

Rays blev sen World Series-motståndare där Dodgers var det helt klart bästa laget och borde kanske ha vunnit efter 5 matcher istället för 6 men då var det ju den där fullständigt vansinniga avslutningen i match 4 som ställde till det lite. I slutändan spelade det ingen roll och äntligen fick framförallt Clayton Kershaw vinna efter alla diskussioner om hans slutspelsprestationer genom åren. Även Justin Turner har varit med på tåget länge i Los Angeles där de misslyckats år efter år, just Turner blev väl knappast basebollvärldens älskling efter avgörande matchen när han helt fritt sprang omkring på planen bland folk fullständigt medveten om att han var drabbad av Covid-19 men i vilket fall som helst var titeln tillbaka i Los Angeles.

Profilen

Mookie Betts

Det är inte varje år ett lag har en MVP i sitt lag och sen går ut och värvar en till inför nästa säsong. Att Betts vad den sista pusselbiten i Dodgers lagbygge kanske är lite av en överdrift med tanke på hur bra de redan var men det är klart att det hjälper att lägga till en spelare som 2020 vinner en gold glove, silver slugger samt blir tvåa i MVP-omröstningen. Mike Trout bör fortfarande ses som #1 i MLB men #2 måste då nog Betts vara och det märktes ju inte minst när han skrev på en förlängning i somras för $365 miljoner vad Dodgers tycker om honom.

Betts är bara 28 år och är på god väg mot att bli en hall of famer, tänk att vara ett av de rikaste lagen i ligan och byta bort en sån spelare som man själva dessutom utvecklat. Inget ont om Alex Verdugo men bara ett år efter traden känns det nästan som om Red Sox gav bort sin MVP när de var ute efter att skära ned i lönerna. $25,6 miljoner per år i 12 år är såklart en astronomisk siffra men Red Sox borde vara ett av de lag som lättast kan hantera ett sånt kontrakt tillsammans med bland annat Dodgers och Yankees. Det är pinsamt egentligen men vi får också ge all beröm i världen till Dodgers som utnyttjade situationen.

Under den förkortade säsongen producerade han en slashline på .292/.366/.562 för en wRC+ på 149 och med 16 home runs vilket som sagt räckte till andraplatsen i MVP-omröstningen. Även om detta var en bit ifrån hans MVP säsong 2018 tror jag nog Dodgers är ganska nöjda om han håller sig kring den nivån de närmaste åren. Vi får inte heller glömma bort hans försvarsspel då han kanske är bäst i ligan i RF och klarar säkert att spela CF rätt hyggligt också om det skulle behövas. Vi såg honom plocka ned ett par väldigt viktiga bollar längs med outfield-väggen i slutspelet där han också hade ett par avgörande ögonblick som slagman. Betts är allt man kan önska av en MLB-spelare, han kan påverka matcher både offensivt och defensivt samt är redan en ledare i lagets clubhouse. Ja han är tydligen riktigt vass på bowling också men det kanske är sekundärt i detta sammanhang.

Prospect att ha koll på

Josiah Gray

På tal om att råna spelare från röda lag på andra sidan landet. Josiah Gray kom till västkusten via trade vintern 2018 med Reds som hade draftat honom den föregående sommaren. När Puig, Kemp och Alex Wood åkte till Ohio reste Gray tillsammans med Homer Bailey och Jeter Downs till Kalifornien i utbyte, den sistnämnde var sen inblandad i Mookie Betts-traden. Ingen dålig affär för att få in en extremt lovande pitcher samt ett till prospect som hjälper till att skaffa en MVP.

Sen dess har det bara gått spikrakt uppåt för Gray som blev Dodgers bästa pitcher i deras farmsystem redan första året i sitt nya lag. Det var faktiskt först 2018 som han blev pitcher på heltid då han till en början värvades till college för att spela shortstop. Omvandlingen till pitcher gick uppenbarligen väldigt smidigt då han valdes bland de första 100 valen sommaren 2018.

Gray kan kasta med rätt hygglig hastighet även om hans snitt på omkring 95MPH inte tillhör den absoluta toppen i hastighet. Han har istället mycket rörelse på bollen när han kastar vilket lurar motståndarna och har väldigt bra kontroll över var bollen hamnar. Han fanns med vid Dodgers alternativa träningsanläggning förra året där han främst jobbade med sina alternativa kast förutom hans fastball, nämligen hans slider och changeup som sägs ligga på en ganska hög nivå (50 på scoutskalan).

Gray Kastade 39 innings i AA 2019 och med en full säsong förra året kanske han hade tvingat till sig en plats i år. Alla lag i MLB kommer behöva extra armar vilket ger en öppning för Gray under året men med Dodgers djup finns redan 7-8 starters före i kön vilket gör att det mesta talar för att han får vänta till 2022 för sin MLB-debut.

Nyförvärv och förluster

Nya Spelare

Trevor Bauer (SP) – Tommy Kahnle (RP) – Matt Davidson (1B/3B) – Sheldon Neuse (2B) – Corey Knebel (RP)

Tappade spelare

Dylan Floro (RP) – Adam Kolarek (RP) – Alex Wood (SP/RP) – Pedro Báez (RP) – Jake McGee (RP) – Joc Pederson (OF) – Enrique Hernandez (INF/OF)

Trevor Bauer är såklart en värvning som lyfter laget ännu en nivå högre trots att de redan är regerande mästare. Tommy Kahnle som spenderat de senaste åren i Yankees bullpen genomförde en Tommy John-operation i somras och fick därmed ett 2-årskontrakt då han inte kommer kasta något i år. De flesta förlusterna kommer i Dodgers bullpen som de bör kunna ersätta med interna alternativ. Förlusten av Kike Hernandez kan eventuellt bli lite kännbar eftersom han kan spela nästan överallt på planen. Joc Pederson har också varit en bra spelare för Dodgers men ärligt talat så klarar sig nog Dodgers outfield ganska bra ändå i nuläget utan honom.

Lagdelar

Infield

Trots att Will Smith och Austin Barnes hade relativt lika speltid förra året är Smith klar #1 på catching-positionen. Nu har han bara på 2 år fått 333 PA vilket är ganska lite att gå på men såhär långt tyder det mesta på att Smith kan vara en allstar på positionen trots att han visade lite brister defensivt säsongen som gick. Barnes skrev på ett 2-årskontrakt under vintern och lär bli kvar på lagets roster i år i alla fall, sen beror det på Keibert Ruizs utveckling. Ruiz som först förutspåddes att vara den bättre catchern mellan honom och Smith dominerade i de lägre nivåerna i minor leagues men fick sig en liten tankeställare när han fick testa på AA och AAA där det var tuffare. Ruiz debuterade förra året där han dök upp i ett par matcher men lär få spendera åtminstone större delen i farmsystemet 2021.

Max Muncy lär spendera större delen av säsongen på 1B men hade lite matcher på 2B och 3B förra säsongen. Muncy hade ett brutet finger som störde honom 2020 och hade ett sämre år än väntat offensivt på den korta säsongen. Hans extremt låga BABIP på .203 ger dock hopp om att han kan komma tillbaka i år med 162 matcher. Dodgers verkar vilja se Gavin Lux ta över 2B som många trodde skulle ske redan förra året men han fick väldigt sparsamt med speltid. Inför förra säsongen var Lux en av MLBs högst rankade prospects som nu inte längre kvalificerar sig för prospect-status längre men hans anseende har väl gått ned något sen förra året. Han kommer som sagt få chansen att visa i spring training att han förtjänar platsen, annars finns framförallt Chris Taylor tillgänglig som kan spela på nästan varenda position.

Efter ett par mindre bra säsonger (för att vara honom) såg vi Corey Seager övertyga stort förra året på SS och har nu 162 matcher att visa varför han förtjänar ett stort kontrakt när han blir free agent i vinter. På 3B återvänder Justin Turner som är fortsatt väldigt effektiv trots att han fyllde 36 under vintern. Under åren 2017-19 spelade han i snitt 122 matcher per år så det kommer att finnas en del speltid att få här för andra spelare i år också troligtvis då det är tveksamt om Turner håller för 150 matcher längre.

Edwin Rios är en av de som säkert får en del av de matcherna på 3B där Dodgers nog är ganska intresserade av att se vad de har i honom. Han hade bara 83 PA förra säsongen men slog iväg otroliga 8 home runs på den lilla speltiden. Rios är väldigt aggressiv med slagträet och kommer därför nog inte ha ett speciellt bra average och med hans låga walk% till följd av aggressiviteten lär inte hans OBP vara speciellt hög heller. Men när varje boll han får kontakt med flyger ut ur arenan så kan man leva med det, intressant och se hur Rios ser ut över en hel säsong. Även 28-årige relativt nyinkomna Matt Beaty finns som ett alternativ på 1B men kan även ta klivet ut i Dodgers outfield.

Outfield

Bellinger, Betts och Pollock. En av dom är inte riktigt som de andra men inget ont om AJ Pollock som själv faktiskt fick några MVP-röster 2015 (14:e plats). Pollocks första säsong med Dodgers 2019 var väl ingen succé men studsade tillbaka ganska bra 2020. Han bidrar dessutom med värdefull defensiv rutin i CF om det skulle behövas under året.

Det är svårt att upprepa en MVP-säsong men det var kanske lite mer magert än väntat i den offensiva produktionen förra året för Bellinger som hade lite av en ”Christian Yelich-säsong”. I slutändan rätt skaplig produktion om man ignorerar MVP-potentialen och med lite missflyt under en kort säsong som bör innebära lite mer normal produktion i år istället.

Tidigare nämnda Edwin Rios och Matt Beaty är också alternativ som reservspelare i deras outfield och så även Chris Taylor som spelat på samtliga positioner för Dodgers förutom 1B och catcher. Förutsatt att Bellinger liknar sig själv igen bör Dodgers outfield inte ha några större problem att producera i år och med många spelares förmåga att spela på flera positioner på planen bör de kunna hantera skador under året ganska bra.

Rotation

Det finns en hel del olika nivåer på lagens rotations i år men frågan är om vi inte borde skapa en nivå som vi helt enkelt kallar ”Dodger-nivå” eller något i den stilen, ”Dodgerotation?”

I nuläget har Dodgers minst 7 SP som skulle kunna starta en slutspelsmatch utan att man skulle behöva känna sig speciellt oroad. Walker Buehler har varit ämnad att ta över som lagets ACE i ett par år nu men Clayton Kershaw har väl varit åtminstone lika bra själv de senaste två åren. Kershaw åkte till Driveline för att få hjälp med sin teknik för ett år sen och fick tillbaka lite hastighet i kasten om än ganska marginellt. Men för generationens bästa pitcher var det allt han behövde för att vara väldigt effektiv under den förkortade säsongen och vi får väl se om den snart 33-årige Kershaw har ännu en kanonsäsong i armen eller inte. Buehler var även han bra förra året men missade några starter med blåsor på fingrarna. Detta blir hans fjärde säsong som ordinarie i Dodgers rotation och nu väntar vi bara på att få se honom dominera under en hel säsong som vi tror att han har potential att göra.

Men det är ändå kanske ingen av de två som kommer vara lagets bästa starter då man värvat Trevor Bauer med ett högst exceptionellt kontrakt. Bauer ansågs vara bästa pitchern i årets free agency och hade nog chansen att ta hem en ganska stor summa. $102 miljoner är väl inte direkt en liten summa i och för sig men en bra bit under vad de flesta hade trott. Förra årets Cy Young-mästare kommer få betalt $40 miljoner i år, $45 miljoner 2022 och ”endast” $17 miljoner 2023. Han har dessutom en opt-out efter varje år då han kan välja att bli free agent efter säsongen. Med största sannolikhet finns han kvar här även nästa år men kastar han under de åren på samma nivå som 2020 finns det ingen chans att han väljer att stanna när lönen sista året är så mycket lägre. Bauer har enorm talang men har egentligen bara två riktigt bra säsonger i karriären och en av dom var en säsong på 60 matcher. Finns en viss risk såklart med Bauer men han kan som sagt också mycket väl vara deras bästa pitcher i år.

De tre är givna i Dodgers rotation men därefter blir det lite krångligare. David Price blir nästan som ett nyförvärv då han avstod spel helt förra året och bör väl nog vara mer eller mindre garanterad en plats. Däremot lär vi inte få se han kasta 200 innings då han som sagt inte kastade alls förra året och bara strax över 100 innings 2019 på grund av skador. Visst nu kanske ett års vila gör att Price är ganska fräsch i kroppen men han fyller 36 i sommar och kommer troligtvis inte finnas i deras rotation precis hela säsongen.

Den sista platsen får därmed Julio Urias, Tony Gonsolin och Dustin May slåss om. Alla tre har rutin från att kasta i Dodgers bullpen men alla tre har också potentialen att starta. Med säsongen som den ser ut i år kommer säkert de flesta av dom få chansen men någon eller några lär få kasta ur deras bullpen när säsongen startar. Urias är väl det mest troliga valet inledningsvis då han startade för det mesta förra året men i slutspelet användes han i stort sett inom varenda tänkbara roll en pitcher kan ha. Framförallt längre fram i slutspelet var han en viktig komponent ur deras bullpen då han kastade flera innings i sträck som reliever, han fick bland annat den sista outen när de blev mästare.

May och Gonsolin är fortfarande unga och trots att de båda startade matcher i slutspelet finns det en risk att någon av dom kanske får börja i AAA om de vill se till att de får speltid och är redo att kasta som en SP om det skulle behövas längre fram. Hur som helst är detta ett bra problem att ha när det finns mer kompetenta spelare än vad det finns platser och det kommer som sagt behövas mer pitchers än vanligt i år eftersom alla kastade så få innings förra året.

Bullpen

På pappret en av ligans bättre bullpens men det hänger till viss del på vad Kenley Jansen hittar på. En av 2010-talets mest dominanta closer är långt ifrån lika effektiv längre och när det hettade till i slutet av matcherna i oktober var det i regel inte Jansen som manager Dave Roberts vände sig till. Jansen är inte längre det säkra kortet men bör ha något år kvar att ge på en relativt hög nivå. Han blir förövrigt free agent efter denna säsong vilket blir intressant att följa om Dodgers vill ha tillbaka honom igen.

Blake Treinen har annars själv erfarenhet som closer och kom inte helt oväntat tillbaka i betydligt bättre form jämfört med 2019 när allt gick fel. Långt ifrån så dominant som han var med A’s 2018 men visade att han kan kasta sent i matcher bara de begränsar hans möten mot vänsterhänta slagmän. Hårdkastande Brusdar Graterol gjorde sin första ”hela säsong” på MLB-nivå och gjorde det för det mesta bra men har en del utrymmer för utveckling.

Förra årets nykomling i Dodgers bullpen var dock inte Graterol, det var istället rookien Victor Gonzales. Nu överskuggade Brewers Devin Williams alla andra rookie-relievers förra året men vänsterhänte Gonzales var riktigt vass även han förra året och är ett namn du bör lägga på minnet. Under sin tid i Dodgers farmsystem har han i regel haft svårt att kontrollera var bollen hamnar vilket han blivit lite bättre på den senaste tiden. I Gonzales debutsäsong (bara 20 innings) överraskade han med löjligt låga 0,89 walks per 9 innings, 2 walks på hela grundspelet. Han tillät inte heller en enda home run. Det är såklart tidigt i karriären fortfarande men Gonzales är som sagt någon att ha lite koll på.

Förväntningar på säsongen 2021

En hel del press försvann i och med titeln i höstas men allt annat än en lång resa kommande oktober är nog en besvikelse. Zips och PECOTA brukar vara ganska konservativa när de delar ut förväntade vinster per år och i regel har Dodgers överträffat deras förväntningar som i år står på 98 respektive 103 vinster. Nytt för i år är att de nu har ett lag som väntas ligga närmare än på länge vilket såklart är Padres.

Den största risken för Dodgers i år är nog om de har svårt att ladda om efter segern likt många andra lag de senaste 20 åren vilket kan ge Padres ännu större blodvittring. Årets serie mot Padres kan bli ganska viktig för utgången i divisionen då de förväntas ligga ganska nära varandra samtidigt som resten av divisionen kanske inte kommer erbjuda så mycket motstånd.

Jag tror inte det finns något krav att de ska vinna i år igen men tror samtidigt att de skulle vara lite besvikna om de inte gjorde det. I ett eventuellt slutspel finns det också ett par hungriga lag i Mets och Braves. Mets som förbättrat framförallt bredden i sin trupp och ett Braves som slagits ut av Dodgers två år i rad och vill nu ha revansch. Dodgers är fortsatt de största favoriterna i MLB men det finns nu också flera alvarliga hot som vill göra allt för att riva ned de regerande mästarna. Innan 2020 fick Dodgers kanske lite sympatier för att de aldrig gick hela vägen men nu är det som bortblåst och det är fritt fram för alla att göra vad de kan för att hävda sig mot herren på täppan.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.