Inför St. Louis Cardinals säsong 2020

Lite överraskande knep Cardinals divisionstiteln före både Brewers och Cubs som nog var större favoriter förra året. Inför årets säsong kommer Cardinals med i stort sett samma trupp utan några större förstärkningar men däremot några outfielders har lämnat under vintern. Cardinals måste i år skaka liv i sin offensiv då i princip ingen gjorde en godkänd säsong med slagträet i handen. Det inkluderar Paul Goldschmidt som fick ett stort kontrakt förra året som under sitt andra år i St. Louis måste leda laget ur den trenden för deras pitchers kanske inte orkar att rädda laget i år igen. Jack Flaherty var kanske den bästa pitchern i hela MLB förra året och ska i år fastställa sin status som ett ACE och en solklar Cy Young-kandidat. Utan någon klockren favorit i divisionen är racet ganska öppet bland fyra olika lag och Cardinals är säkert sugna på ytterligare matcher i oktober även denna säsong.

Säsongen 2019

91-71 – Vinnare NL Central – Utslagna av Washington Nationals i NLCS, 4-0 i matcher

Cardinals säsong 2019 gick väl lite upp och ned där de var ett av lagen som roterade på förstaplatsen under året men mot slutet när inget annat lag ville koppla greppet skapade man sig en liten lucka som ingen lyckades ta in. Det största problemet under året var deras brist på offensiv och de var sämst av alla slutspelslag när det gäller wRC+. Ingen spelare lyckades att utmärka sig offensivt under året, Goldschmidt hade sina stunder men över hela säsongen var det nog hans sämsta säsong i karriären. Under andra halvan fick de en liten energikick av Tommy Edman som blev en riktig sensation då han kom från ingenstans, Cardinals har ju en tendens att producera egna produkter utan prospect-status till stjärnor på MLB-nivå. Edman var en av de få som faktiskt lyckades offensivt men bara under halva säsongen. Cardinals pitching var däremot femma i MLB när det gäller ERA efter en fantastisk rookie-säsong av Dakota Hudson och Jack Flahertys genombrott, den sistnämnde hade en ERA på 0,91 under andra halvan av säsongen.

När det blev dags för slutspel stötte de på Atlanta Braves som var ganska stora favoriter men Cardinals lyckades utnyttja Braves misstag och kanske stundtals hade lite flyt men efter en vinst vardera på hemma och bortaplan gick NLDS till en femte avgörande match i Atlanta där Cardinals fullständigt exploderade i första inningen med 10 runs och matchen var redan där över. I NLCS väntade Nationals som själva hade en tuff serie i fem matcher för att ta sig dit men här kunde Cardinals inte sätta emot något alls, 4 raka förluster skickade Nationals till en World Series som de senare vann. Nationals enorma rotation blev en alldeles för stor uppgift för Cardinals redan svaga offensiv. Nog hade man hoppats på slutspel förra året men få hade nog räknat med ett framträdande i NLCS så när vi summerar 2019 var det ett framgångsrikt år för Cardinals.

Vinterns transaktioner

Nyförvärv

Kwang-hyun Kim (SP) – Brad Miller (UTL)

Lämnat

Marcell Ozuna (OF) – Matt Wieters (C) – Michael Wacha (SP) – Tony Cingrani (RP) Dominic Leone (RP) – Randy Arozarena (OF) – Jose Martinez (OF) – Yairo Munoz (UTL)

Profilen

Paul Goldschmidt

En av förra vinterns största bytesaffärer var när Diamondbacks skickade sin största stjärna Paul Goldschmidt till Cardinals som senare skrev på ett 5-årskontrakt värt $130 miljoner innan opening day för att bli en av de tunga profilerna i St. Louis. Säsong 1 i St. Louis ska kanske inte beskrivas som ett misslyckande men en besvikelse var det i alla fall. Räknar vi bort hans första smakprov i MLB 2011 var det föregående året hans sämsta säsong i karriären när det gäller AVG/OBP/SLG efter att stabilt ha producerat på en allstar-nivå de sex föregående åren. Goldschmidts exit velocity är fortfarande på en hygglig nivå men har gått ned lite på sistone och även hans walks har minskat en hel del sen hans bästa säsonger. Goldschmidt är inte mer än 32 och hans offensiv borde väl inte påverkas så mycket av åldern just nu men det är något att ha lite utkik på.

2020 är första året som hans kontrakt börjar gälla och han behöver visa framsteg i år annars finns det risk att traden för honom blir en flopp. Spelarna Diamondbacks fick i utbyte har visat väldigt lovande resultat och kommer vara kvar där många år framöver. Nu är det inte så att Goldschmidts säsong var bedrövlig på något sätt, han var värd strax under 3 WAR men för en spelare av hans kaliber förväntar man sig mer. Han förväntas vara en av ligans bästa på 1B och om Cardinals offensiv ska vakna till liv igen måste nog Goldschmidt leda vägen, han ska vara deras #3 hitter vilket kräver lite mer för ett lag som vill spela i oktober. Förhoppningsvis var första året i St. Louis bara en omkalibrering i en ny miljö annars kan det bli tufft med hans kontrakt på lagets payroll.

Lagdelar

Infield

Sista året på kontraktet för Yadier Molina vars framtid är lite osäker efter denna säsong men är såklart given som deras ordinarie catcher. Molina har fortsatt hålla en rätt bra nivå trots sin ålder men det är också en klar och tydlig nedgång i hans produktion på sistone. En del av styrkan i svingen har inte helt oväntat försvunnit men det är ännu en ganska gradvis försämring i de flesta kategorierna som gör att han kanske har något år kvar att ge. Han är väl inte det defensiva monstret han en gång var heller men är en fullt kompetent catcher även i nuläget men tillhör väl inte längre toppskiktet. Reserven Matt Wieters är tillbaka i år igen men är väl inte speciellt bra ens som backup. Ingen kris på något sätt på positionen men det lär inte vara någon större styrka heller.

Paul Goldschmidt är given på 1B (läs mer ovan). Cardinals middle infield ser ut att förbli det samma ett tag framöver och det är en bra enhet men skulle gissa att Cardinals önskar lite mer offensiv produktion. Paul DeJong på SS och Kolten Wong dammsuger upp många bollar på Cardinals infield men det önskas nog som sagt lite mer framgång som hitters, eller åtminstone mer regelbunden framgång. Wong hade en skaplig offensiv säsong förra året med ett bra average och tog sig ut på baserna ganska ofta men saknar framförallt styrka, trots att bollen flög som aldrig förr blev det inte mer än 11 home runs 2019. Om Wong kan hitta lite mer styrka blir han betydligt mer värdefull. DeJong har lite motsatta problemet då han dunkade iväg 30 home runs förra året men dras med ett lågt average och OBP. Båda utgör som sagt ett riktigt bra defensivt par som är okej offensivt, ungefär på genomsnittlig MLB-nivå men om de skulle höja sig en nivå till offensivt skulle Cardinals lineup bli så mycket farligare.

Tyvärr ser det ut som Cardinals är fast med Matt Carpenter på 3B åtminstone i år och sen har han även kontrakt för 2021. Carpenter utnyttjade sin fantastiska säsong 2018 maximalt och skrev på ett kontrakt som sträcker sig över nästa säsong vilket man kanske ångrar nu. 2019 var hans sämsta säsong i karriären och 34-åringen blir ju inte direkt yngre. Nu finns väl såklart möjligheten att han spelar bättre i år men det var ett oroväckande stort tapp han hade förra året jämfört med tidigare säsonger. Carpenter är väl en viktig del i att få Cardinals offensiv på banan igen och har nog möjligheten att göra det också men samtidigt finns den där lilla chansen att hans karriär är över som en produktiv spelare. Han är väl dessutom ganska begränsad defensivt på 3B så det finns väl lite anledning till oro här.

Återstår väl att se var exakt Tommy Edman kommer att spela eller om han kommer likt förra året hoppa runt på alla möjliga positioner, det mesta tyder väl på att han säkert får spela de flesta matcherna men på olika positioner nästan varje dag förutsatt att det inte finns någon specifik lucka som uppstår under säsongen. Edman var en väldigt positiv injektion i Cardinals lineup förra året men det återstår att se i år om han verkligen är så bra som han spelade under en halv säsong förra året.

Outfield

Det är väl inte riktigt helt klart ännu vilka som blir ordinarie i deras outfield men det lutar nog åt Dexter Fowler, Harrison Bader och Tyler O’Neill med Dylan Carlson lite som en joker. Dexter Fowler spelade helt okej sitt första år i Cardinals 2017 men sen dess har det varit ganska tungt emellanåt. 2019 var väl ett steg i rätt riktning men han måste likt Carpenter rycka upp sig i år för att Cardinals offensiv ska vakna till liv. Nu kan det nog nästan inte bli så mycket sämre än 2018 när hans average var under .200 men för $16,5 miljoner per år behöver man ändå vara bättre än en genomsnittlig slagman i MLB som Fowler var förra året. Harrison Bader lär få majoriteten av speltiden i CF om han kan slå okej i år, skulle hans offensiva siffror vara lika dåliga som förra året kanske det är tveksamt om de kan ha med honom i sin lineup varje dag. Det är väl lite av ett genomgående tema att Cardinals hitters måste producera bättre men för en spelare som Bader hänger även hans karriär på det. Hur duktig Bader än är i CF måste han slå bättre om han vill stanna kvar som en ordinarie spelare.

Tyler O’Neill är en annan spelare som också verkligen måste slå bättre då det ska vara hans styrka. Han har haft sina stunder under sin begränsade speltid i MLB men det har inte riktigt lossnat ännu. Mycket strikeouts är inte hela världen i dagens MLB men 35% är ändå lite väl mycket som det blev för O’Neill förra året. Han har en enorm råstyrka utöver det vanliga och måste utnyttja den om han ska få mycket speltid i år. Han har potential att bli en spelare som påminner om Rangers outfielder Joey Gallo med potential att slå uppemot 40 home runs per år men han har en lång väg att gå innan han når dit. Superlovande Dylan Carlson har spelat riktigt bra i spring training och det är fullt möjligt att han redan nu är en av Cardinals tre bästa outfielders och egentligen kanske borde starta opening day med Cardinals, läs mer om honom längre ned.

Rotation

Jack Flahertys ERA under andra halvan 2019 var på otroliga 0,91 och var helt klart MLBs bästa pitcher den perioden. Det var mycket tack vare honom och resten av Cardinals rotation som de vann divisionen när slagmännen inte gjorde sitt jobb. Flaherty kanske i nuläget är en av de största favoriterna till årets Cy Young i Nationals League även om det såklart inte finns någon garanti att han spelar like bra i år, men det verkar som att han hittade något förra året som låste upp hans fulla potential. Endast 24 år gammal och fyra år kvar innan free agency gör att han förhoppningsvis kan leda laget en bra tid framöver. Rookien Dakota Hudson fick redan 2018 kasta lite i Cardinals bullpen men fick i år chansen i deras rotation där han kastade riktigt bra, en ERA på 3,35. En del siffror som hans 4,43 BB/9 kanske indikerar att han inte riktigt är så bra som resultaten visade och skulle nog inte vara en chock om hans siffror försämrades lite i år. Det går att tillåta mycket walks om man också strikar ut många motståndare men Hudson är inte speciellt framgångsrik i den aspekten heller.

Istället får man nog hoppas att Carlos Martinez som var i deras bullpen förra året är frisk i år och kan ta över som deras #2 bakom Flaherty. Martinez har flera riktigt bra säsonger bakom sig men har inte startat 30 matcher sen 2017. När han väl är på planen brukar det gå bra och framförallt har han trots att bollen flugit längre de senaste åren varit extremt effektiv på att förhindra home runs vilket är väldigt imponerande i det nuvarande offensiva klimatet. Trotjänaren Adam Wainwright får stanna kvar här minst ett år till efter ett ganska oväntat bra år förra året, 38-åringen lär väl inte dominera i år men har förhoppningsvis ett hyfsat år kvar i armen. Wainwright var ju förövrigt riktigt bra när det gällde som mest i slutspelet så lite rutin är kanske inte alltid så dumt. På femteplatsen är det lite osäkert hur det blir, Sydkoreanska nyförvärvet Kwang-Hyun Kim och likaså Daniel Ponce de Leon som startade några matcher förra året är ett par alternativ. Det ser väl helt okej ut i deras rotation som förhoppningsvis kan räkna med lite mer run support i år.

Bullpen

Med Carlos Martinez i deras rotation lutar det åt att Giovanny Gallegos tar över som closer vilket han bör passa alldeles utmärkt som. Gallegos kom sommaren 2018 via trade från Yankees när Luke Voit gick motsatt håll. Voits omedelbara succé i New York fick de flesta att utropa Yankees som vinnare av traden men 2019 visade Gallegos att det kanske var en jämnare trade än de flesta tror. 2,31 ERA på 74 innings med 11 K/9 och väldigt låga 1,95 BB/9 innebar att vi fick se ett rejält genombrott för Gallegos som potentiellt kan vara en av ligans bästa relivers. De är dock lite skadeskjutna då Jordan Hicks med ligans hårdaste fastball genomgick en Tommy John-operation förra sommaren och kommer i absolut bästa fall tillbaka precis i slutet på säsongen. Andrew Millers första år i Cardinals kanske inte var någon succé men han är nog fortfarande tänkt att vara en av de som kastar när matcherna står och väger men han skadade sig nyligen i spring training och missar möjligtvis opening day, hur mycket tid han missar är i nuläget oklart men det är knappast en optimal uppladdning när man är ute efter revansch för en dålig fjolårssäsong. Istället kan nog både John Brebbia och John Gant få hoppa in en del gånger i slutet på matcherna, de hade väl okej säsonger 2019 men de skulle nog behöva någon mer lite vassare mellan Gallegos och de två för att det ska riktigt bra ut.

Prospect

Dylan Carlson

21-årige Dylan Carlson sågs väl som ett hyfsat prospect för ett år sen som ett val i första rundan 2016 men switch-hittern fullständigt exploderade förra året i AA och under den korta perioden han fick testa på AAA dominerade han igen trots sin väldigt unga ålder. Carlson gör det mesta bra och kan spela lite i CF vid behov men hör nog för det mesta hemma på någon av kanterna i ett outfield. Carlson kan slå bra från båda sidorna och kan dra lite walks, extra uppmuntrande var att han började slå för mycket mer styrka förra året som nu gör att han skjutit upp högt på prospect-listor. Carlson har under spring training spelat riktigt bra och är förmodligen bra nog att spela i Cardinals outfield redan nu men frågan återstår om de kommer att manipulera hans service-time eller inte när säsongen börjar? Med en jämn division bör Cardinals placera sina bästa spelare på planen från dag 1 och mycket talar för att Carlson är en av de spelarna. Han är visserligen bara 21 och har inte spelat på denna extremt höga nivå speciellt länge så det kan finnas en viss risk att flytta upp honom för tidigt i sin utveckling men det kanske är en risk värd att ta i år.

Förväntningar

St. Louis Cardinals är ett av de fyra lagen som har chansen att vinna divisionen. När de gjorde det förra året var det delvis för att inget lag direkt kunde rycka ifrån de andra och på slutet var det just Cardinals som var hetast. Utspelar sig NL Central på ett liknande sätt i år finns det absolut en chans att Cardinals finns med i toppen igen. Hemmapubliken förväntar sig slutspel varje år i St. Louis men för att nå dit behöver deras offensiv rycka upp sig en hel del då det blir tufft för deras rotation att bära fram laget i år igen. Det är lite 50/50 om de når slutspel i år men om de som sagt kan slå lite bättre i år samtidigt som Jack Flaherty fortsätter vara ett ACE och Carlos Martinez håller sig frisk i deras rotation så ser oddsen rätt bra ut ändå. Även om de inte på något sätt är favoriter så ska de absolut spela för att gå hela vägen i år och det börjar kanske med att redan från opening day har sina 26 bästa spelare på sin MLB-roster oavsett hur mycket service time de har.

Lämna ett svar

E-postadressen publiceras inte. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.