Inför Tampa Bay Rays säsong 2020

Med minst payroll i hela MLB lyckades Tampa Bay Rays pressa Houston Astros till en femte avgörande match i ALDS under hösten. Årets grupp av spelare är inte speciellt mycket mer ekonomiskt kompenserade än förra året men förväntas ändå slåss om åtminstone en WC-plats och kanske störa Yankees lite i divisionen. Under vintern har Rays varit inblandade i en rad transaktioner som på pappret i alla fall ser ut som ett steg i sidled eller kanske till och med ett steg bakåt då man tappat profiler som Emilio Pagan och Tommy Pham som var riktigt bra förra året. Spelarna som kom i utbyte innehåller väl också en del kvalitet men känns i nuläget inte riktigt som fullvärdiga ersättare, med det sagt vore det inte första gången om Rays lyckas höja sina nyförvärv en eller två nivåer högre i sitt spel. Grunden för ett riktigt bra lag finns här i Tampa men kommer det att hålla när man ger sig på topplagen?

Säsongen 2019

96-66 – 2:a AL East / 2:a Wild Card – Utslagna av Houston Astros, ALDS 3-2 i matcher

Tampa Bay Rays inledde säsongen som divisionsledare i AL East fram till mitten av maj innan Yankees tillslut passerade. Det var förövrigt under den perioden som Tyler Glasnow fortfarande var frisk och kastade kanske bättre än någon annan pitcher de första åtta matcherna. Det var då Glasnows armbåge började att spöka och skulle hålla honom borta från spel i drygt fyra månader, det var också just där bara en vecka efter hans sista start under våren som Yankees gick förbi i divisionen. Nu tappade Rays inte divisionstiteln bara på grund av Glasnows skada, deras pitching var även utan honom bland de bästa i hela MLB. Outfieldern Austin Meadows kom i samma trade som Tyler Glasnow från Pirates under förra året och var även han riktigt bra under 2019, hans första hela säsong. Meadows var Rays klart bästa position player 2019 med en slashline på .291/.364/.558, 33 home runs för en wRC+ på 142 och 4 WAR. Tyvärr för Rays såg det lite för tunt ut bakom honom i deras line up. Tommy Pham och Brandon Lowe var också effektiva offensivt förra året men generellt sett saknade man ett slagträ eller två för att nå upp till nästa nivå.

Det saknades framförallt en del styrka i deras line-up, Meadows slog överlägset flest home runs med 33, efter honom lyckades tre spelare att slå 20-21 home runs. Under ett år där alla slog enormt mycket home runs var Rays långt efter topplagen, Rays var 21:a av 30 lag när det gäller home runs 2019. Totalt blev det 217 stycken vilket var nästan 100 färre än största konkurrenten Yankees. Rays styrka kom istället som sagt från deras pitching som var riktigt bra från rotation till bullpen. I slutspelet lyckades man tidigt knäcka Oakland i WC-matchen för att sen springa in i Houston Astros med bäst record i hela MLB i ALDS. Gerrit Cole och Justin Verlander dominerade Rays i de två första matcherna men Rays slog tillbaka på hemmaplan och tvingade fram en avgörande match 5 i Houston som dessvärre hemmalaget tillslut vann. Det var ett tappert försök men det räckte i slutändan inte riktigt till, frågan blir om de gör det 2020 istället?

Vinterns transaktioner

Nyförvärv

Yoshi Tsutsugo (OF) – Hunter Renfroe (OF) – Xavier Edwards (SS – Prospect) – Manuel Margot (OF) – Jose Martinez (DH/OF) – Randy Arozarena

Lämnat

Avisail Garcia (OF) – Eric Sogard (2B) – Travis d’Arnaud (C) – Tommy Pham (OF) – Jesus Aguilar (1B) – Guillermo Heredia (OF) – Matt Duffy (INF) – Emilio Pagan (RP) – Austin Pruitt (RP/SP)

Profilen

Tyler Glasnow

Tyler Glasnow var som sagt kanske ligans absolut bästa pitcher de första veckorna på säsongen innan hans armbåge satte stopp för spel. Glasnow kom tillbaka i spel i september med några kortare starter på 3-4 innings och kastade totalt 60 innings på hela säsongen. Ett litet urval för en starting pitcher såklart men de resultaten vi såg var extremt imponerande, 0 tillåtna runs i hälften av hans framträdanden och som högst 3 earned runs vilket bara hände i en av matcherna. Det hela slutade med en ERA på 1,78. Hans fastball som når tresiffrigt på radarmätningen emellanåt producerade 11 K/9 vilket är väldigt bra för en starting pitcher men samtidigt hade han också väldigt bra kontroll på strikezonen med endast 2 BB/9.

De mer rutinerade Blake Snell och Charlie Morton kanske hålls högre i rangordningen i Rays rotation men om Tyler Glasnow håller sig frisk hela säsongen så är det nog mycket möjligt att han är deras bästa pitcher och är en Cy Young-kandidat 2020. Glasnows första period i MLB som lovande prospect i Pirates gick väl inte speciellt bra, på 62 innings 2017 var hans ERA över 7 och fick kasta från Pirates bullpen 2018 innan Rays tradade till sig honom och gav honom chansen i deras rotation. Pirates var mer intresserade av att vinna just där och då och fick den redan etablerade Chris Archer från Rays i utbyte vilket vi nu vet ser ut som en riktigt dålig affär för Pirates. 2019 var första gången vi fick se Glasnow nå den absoluta toppen under en begränsad tid så det finns såklart inga garantier men mycket av det vi såg förra året indikerar i alla fall att Glasnow kan bli riktigt bra många år framöver.

Lagdelar

Infield

Förra året ledde skador till att Rays i panik fick trada till sig Travis d’Arnaud som en tillfällig lösning på catcher men han visade sig lite oväntat vara bättre än något annat alternativ på deras roster och förblev ordinarie säsongen ut. Nu har d’Arnaud försvunnit i free agency vilket innebär att Mike Zunino likt förra året kommer till säsongen som deras förstaval på catcher. Zunino var ju då en av de catchers som var skadade under förra året vilket såklart inte hjälpte hans produktion men hans wRC+ på 45 var absolut sämst i hela MLB bland spelare med minst 250 PA. Zunino har annars ett par väldigt bra offensiva säsonger bakom sig men är främst på positionen för sitt försvarsspel. Michael Perez och Kevan Smith tävlar just nu i spring training om jobbet som backup men ingen av dom har väl direkt imponerat under sin begränsade speltid i MLB.

På 1B antas Ji-Man Choi vara förstavalet under en majoritet av matcherna men det finns en hel del andra kandidater för speltid här också. Choi har under sina fyra år i MLB representerat fyra olika lag men förutsatt att han inte byts bort de närmaste veckorna blir 2020 första gången han är med i samma lag vid opening day två år i rad. Choi har generellt sett slagit rätt bra i sin karriär men det var först 2019 han fick regelbunden speltid och gjorde det rätt bra. Nate Lowe debuterade förra året som ett av ligans bästa prospects på 1B. Det såg väl okej ut och i nuläget verkar det som Choi är förstavalet men vi lär få se Lowe få lite speltid även han i år även om han inte är med från opening day.

En annan Lowe nämligen Brandon Lowe skrev på en kontraktsförlängning förra våren efter endast 43 spelade matcher i karriären och lär bli deras 2B ett tag framöver. Ett par skador begränsade honom till ungefär en halv säsongs speltid och var under den perioden en av lagets bästa offensiva spelare bakom Meadows. Lowe lär väl inte vara någon defensiv guru men klarar av positionen helt okej och kan dessutom bemanna båda kanterna i ett outfield vid behov. Willy Adames på SS tog ett steg framåt under sin andra säsong förra året men det finns mycket mer potential att låsa upp. Defensivt visade Adames att han är väldigt skicklig även om han är lite opolerad. Offensivt var det stundtals tufft framförallt första halvan av säsongen men efter allstar-uppehållet började han få till även den delen. Om Adames slagträ är med i matchen från början i år kan han vara en allstar-kandidat. På 3B klev Yandy Diaz fram lite oväntat med bra resultat. Han har alltid producerat en hög exit velocity och hans launch angle ökade marginellt förra året men lyckades ändå slå 14 home runs på drygt 350 PA som då kan jämföras med hans tidigare ca 300 PA på MLB-nivå där han slog iväg endast en enda. Diaz lyckades under 2019 att mer än fördubbla antalet ”barrels”, alltså de tillfällen han träffade bollen med en optimal launch angle och exit velocity.

Outfield

Flera av Rays nyförvärv under vintern har varit koncentrerade till deras outfield. Trots det förväntas 2/3 platser tillfalla spelare som var med även förra säsongen. Austin Meadows fick se en hel del speltid på DH under 2019 men det kommer nog finnas lite mindre speltid där denna säsong. Han har helt klart mest speltid i RF men kan även spela i LF där det nog blir lite mer speltid i år. Men det är inte hans defensiva position som är det viktigaste, han ska bygga på en framgångsrik säsong förra året som lagets bästa offensiva spelare. Kevin Kiermaier är ett annat välbekant ansikte här i CF men frågan blir under hur många matcher? Kiermaier är en väldigt skicklig försvarare men har också väldigt ofta varit skadad. Den snart 30-årige Kiermaier har bara spelat 150 en gång i sin karriär och hans 129 matcher förra året är hans näst högsta antal matcher i karriären. Det var nog därför Rays valde Manuel Margot som en av spelarna de tradade till sig från Padres. Margot är minst lika bra defensivt men också ungefär lika svag offensivt. Tanken är nog att använda dessa två i en platoon då Kiermaier är ungefär genomsnittlig offensivt mot högerhänta pitchers och Margot är ungefär lika bra mot vänsterhänta pitchers vilket i teorin bör bli en bra kombination.

I RF blir det troligtvis Hunter Renfroe även han ny från Padres. Renfroe är ett tidigare topp-100 prospect som inte blommat ut ännu men 2019 var uppmuntrande på en del fronter i alla fall. 30+ home runs och ganska kapabelt defensivt spel var en välkommen syn för Renfroe men det var också en rätt slö andra halva på säsongen. Såhär långt har Renfroe varit ungefär en genomsnittlig slagman i MLB men Rays förväntar sig nog att de kan få ut mer än så från honom. Framförallt behöver han strika ut mindre, han gjorde det över 30% förra året vilket är lite väl högt. Ett annat nytt ansikte är japanen Yoshitomo Tsutsugo som flyttat över till USA under vintern. Han är väl officiellt en outfielder som kan springa runt i LF vid behov men bör spela mest som DH. Givetvis svårt att veta hur han kommer att anpassa sig till MLB men han har slagit en 30+ home runs i snitt de senaste åren i Japan och kan tydligen dra en och annan walk så han är lite spännande att ha lite koll på.

Till sist har vi Jose Martinez som även han officiellt är listad som en outfielder men ju mindre ansvar Martinez får defensivt desto bättre. Martinez kom via trade i vinter från Cardinals där han producerat bra offensiva siffror fram tills förra året då han nöjde sig med att vara genomsnittlig. Han behöver öka sin offensiva produktion en hel del i år om han vill spela för man vill nog som sagt inte ha honom på planen för sin defensiv.

Rotation

Rays klart största styrka är deras pitching där deras topp 3 i sin rotation framförallt är riktigt vassa. Rays har de senaste året revolutionerat användandet av en opener som till viss del grundade sig i att de inte hade så många kompetenta starting pitchers och det lutar väl åt att de kommer att använda den taktiken en del även i år då det fått till bra resultat den vägen. Tyler Glasnow (läs mer ovan) är en Cy Young-kandidat om han kastar som förra året över en hel säsong. Charlie Morton som förövrigt slutade på en tredjeplats i förra årets Cy Young-omröstning kastade som 35-åring 194 innings vilket är ett rekord för honom med ganska bred marginal. Mortons två säsonger i Astros 2017-18 lyfte upp honom på en helt ny nivå och hans första år med Rays 2019 var inget annat en spektakulärt, hans överlägset bästa säsong i karriären. När Morton skrev på sitt nuvarande kontrakt sa han att det skulle bli hans sista innan han pensionerade sig, kontraktet går ut efter nästa säsong men vem vet om Morton spelar lika bra de närmaste två säsongerna kanske det blir aktuellt att skrota den planen.

Cy Young-vinnaren från 2018 Blake Snell var sensationell det året med en ERA under 2. 2019 var dock en stor besvikelse med bara strax över 100 innings kastade och en ERA på 4,29. Hanns strikeouts var på en högre nivå än någonsin men skador gjorde att han inte var riktigt så effektiv från pitch till pitch. Snells armbåge har även under spring training ställt till en del problem där han visserligen kan kasta lite men inte i matchsituationer, hans status inför opening day är nu i nuläget osäker och skulle inte vara överraskande om han missar säsongsinledningen.

Efter de tre giganterna finns det också ett rätt intressant utbud. Yonny Chirinos, Ryan Yarbrough och Trevor Richards var alla tre effektiva förra året med en opener framför dom. Brendan McKay är en ung lovande tvåvägsspelare som har mest potential som pitcher. Han fick debutera förra året med lite blandade resultat, visst en ERA på 5 är väl inte så jättebra men det fanns ändå en del andra uppmuntrande tecken för hans framtid. Som slagman blir det nog svårare att få speltid i år då Rays redan har en hel del spelare som gärna använder lagets DH. Brent Honeywell blir också ett namn att ha utkik på som ett topp-100 prospect. Hans problem är att han inte kastat i en match sen 2017 på grund av flera allvarliga skador. I nuläget är det såklart svårt att veta hur skadorna påverkat hans potential men det faktum att han fortfarande finns med på prospect listor innebär att många fortfarande tror på honom.

Bullpen

Rays bullpen var förra året etta eller med i den absoluta toppen inom i stort sett alla kategorier. Intressant nog valde de att trada bort sin closer Emilio Pagan till Padres men de lär ändå han en väldigt stark enhet även utan honom. Nick Anderson debuterade med Marlins förra året och var inledningsvis extremt bra innan ett katastrofalt inhopp i början av maj drog ned siffrorna en del. En trade blev det under sommaren till Rays där han producerade löjligt bra siffror. 17 K/9 och 0,84 BB/9!!!. Under de 23 matcherna han kom in i med Rays tillät han runs i endast 4 av dom. Vi har inte ett jättestort urval att mäta hans verkliga talang men om han bara ens liknar den pitchern han var med Rays i augusti och september pratar vi kanske om MLBs bästa reliver 2020. Diego Castillo och Jose Alvarado finns kvar sen förra året och fick sammanlagt 15 saves förra året och lär finnas med sent i matcherna. I nuläget är det nog dock Nick Anderson som får ses som deras primära closer när säsongen startar.

Prospect

Brendan McKay

Brendan McKay har jämförts med Shohei Ohtani men den jämförelsen håller väl nog inte riktigt även om McKay också försöker etablera sig som en tvåvägsspelare. Han är dock betydligt bättre som pitcher just nu och det lär vara på den positionen han kommer att forma sin karriär omkring. För att bli en effektiv hitter hade han nog behövt lite mer tid i deras farmsystem men McKay är nog tilltänkt att spela en del i MLB i år även om han inte nödvändigtvis är med på deras opening day roster. Han förväntas kanske inte bli så mycket mer än en pitcher för mitten av en rotation vilket såklart är värdefullt att ha på sin roster. Debuten var uppmuntrande förra året även om hans ERA seglade upp över 5, han hade likt många andra pitchers förra året en del problem med home runs men än så länge tyder det mesta på att han kan bli en effektiv starter i framtiden. McKay kastar inte jättehårt (92-95 MPH i snitt) men han placerar bollarna ganska bra och har en mix av 4 olika kast. Det blev några at bats i MLB förra året med ett par hits varav en var en home run. Hans prioritet fortsätter dock som sagt vara hans pitching men han kanske får chansen någon enstaka match som DH eller som pinch hitter. Just nu verkar det som McKay får inleda i AAA men om han är frisk så kommer han spela i MLB någon gång under 2020.

Förväntningar

Tampa Bay Rays får det nog svårt även i år att ta sig förbi Yankees i divisionen, inget annat lag bör vara starka nog för att passera Rays i divisionen men gör Yankees det som förväntas av dom så får Rays nog rikta in sig på en WC-plats. Offensiven hade en del brister förra året som man åtminstone försökt att åtgärda under vintern men då räknar man också med att deras nyförvärv ska höja sig en nivå vilket inte är en självklarhet. Med det sagt är de förmodligen lite bättre offensivt i år men ska de ha chansen att på allvar rubba de största lagen måste flera position players spela bättre än förra året. Rays pitching är inget att oroa sig för i nuläget och de har tillräckligt med bredd för att klara av en del skador på sina pitchers. En faktor som kan ändra kalkylen är om 19-årige Wander Franco kallas upp i år vilket i och för sig inte verkar vara planen i nuläget. Franco (SS) rankas av i princip alla som ligans bästa prospect och en del tror att han inte skulle göra bort sig i MLB redan nu. Nu är det tveksamt då han inte kommit så högt upp i deras system ännu men om någon kommer upp oväntat i år som Juan Soto för ett par år sen och direkt spelar på allstar-nivå så kanske det är Franco. Det blir nog en bra säsong för Rays i år men det lutar åt att de får försöka ta sig in i slutspelet via WC-matchen i år igen.

Lämna ett svar

E-postadressen publiceras inte. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.