Inför Toronto Blue Jays säsong 2021

Baby Jays är inte så små längre och med några tunga nyförvärv förväntas de vara med i slutspelsracet när vi kliver in i september månad. Med värvningarna av Springer och Semien i vinter signalerar man att deras rebuild officiellt är över och tillsammans med en allt mer rutinerad kärna av lite yngre potentiella stjärnor kan 2021 blir väldigt intressant att följa i Toronto om de bara får ordning på sin rotation.

(Du kan hitta länkar till övriga lag när de blir tillgängliga längst ned i artikeln via denna länk)

Efter att ha spenderat förra säsongen i Buffalo på grund av Kanadas mer restriktiva reseregler hade man hoppats få återvända hem i år vilket man troligtvis får någon gång men inte vid opening day. Det är redan nu klart att de spelar sina första hemmamatcher i sin spring training-anläggning i Florida. En annan förändring för den som gillar att avnjuta sporten via radio kom ett kontroversiellt beslut nyligen att radiosändningarna kommer att ersättas med samma ljud från tv-sändningen, alltså inga egna radiokommentatorer. Baseboll är kanske en av de mest klassiska radiosporterna som finns och konsten att kommentera för tv-tittare eller radiolyssnare skiljer sig åt en hel del då en helt annan bild målas upp beroende på om den som tar del av sändningen kan se vad som sker på planen eller inte.

En del förändringar i spelartruppen skedde även under vintern främst genom värvningarna av George Springer (CF) och Marcus Semien (2B) vilket ger Blue Jays en potentiellt riktigt giftig lineup. De två är de klart äldsta spelarna bland lagets hitters och kan båda erbjuda lite av den rutin som ännu saknas i Blue Jays clubhouse med relativa nykomlingar som Biggio, Bichette och Guerrero Jr.

Blue Jays payroll har tagit ett stort kliv framåt i år men det bör finnas mer att spendera för ”hela Kanadas lag” och framförallt då med tanke på deras rotation. Endast Hyun Jin Ryu i deras rotation har ett kontrakt som sträcker sig längre än denna säsong, Ross Stripling har också ett år av arbitration kvar men det är ingen garanti att han finns kvar. Man behöver såklart inte åtgärda precis varenda lucka under ett och samma år men en värvning i klass med James Paxton eller Jake Odorizzi som inte heller hade kostat en förmögenhet hade förbättrat situationen en hel del på kort sikt.

Hur som helst är optimismen stor inför framtiden i Toronto som sett en stor andel prospects debutera de senaste säsongerna och har fortfarande enligt Baseball America MLBs tredje bästa farmsystem med flera spelare snart på ingång, inklusive ett par pitchers som kan förstärka deras för tillfället något svaga rotation. Det blir såklart tufft att ta en slutspelsplats i samma division som Yankees, Rays och ett förbättrat Red Sox, dessutom med 5 istället för 8 lag som går till slutspel från varje liga. Blue Jays har dock ett lag som kan bli intressanta i år även sent på säsongen om saker och ting går deras väg.

Säsongen 2020

32-28 – 8 matcher bakom förstaplatsen – Utslagna av Tampa Bay Rays i ALWC (2-0 i matcher)

Med strikta regler för att passera gränsen från USA till Kanada var det inte möjligt att spela några matcher i Toronto och Blue Jays fick istället nöja sig med att spela i Buffalo där deras AAA-lag vanligtvis spelar. Ett tag såg det ut som att de skulle få dela på Pirates PNC Park men en bit in på säsongen stod Sahlen Field i Buffalo redo men inte innan de hade tvingats att spela hemmamatcher på motståndarnas arenor. Inget lag hade vad som kan kallas en optimal säsongsinledning under pandemin men Blue Jays kanske hade flest komplikationer av alla lag när de vid opening day inte ens hade en plan redo att spela hemmamatcher på.

Inte helt oväntat gick det lite trögt i starten och de hade ett record på 7-11 vid ett tillfälle men gick upp till ett .500 record eller bättre från och med 20:e augusti när man slog Phillies i båda matcherna av en doubbleheader. När Yankees sen underpresterade mitt i säsongen tog Blue Jays över andraplatsen i AL East bakom suveräna Rays och höll den platsen med mindre än två veckor kvar på säsongen. Då vaknade Yankees till liv igen och svepte Blue Jays i tre raka matcher som följdes upp med tre förluster på 4 möten med Phillies vilket gjorde att de fick nöja sig med en tredjeplats.

Med utökat slutspel var det tillräckligt för att göra sitt första framträdande där sen 2016 där divisionsrivalen Rays stod för motståndet. Matt Shoemaker och Robbie Ray hjälpte Blue Jays att hänga med i match 1 då de kastade 3 innings vardera med endast 1 tillåten run, Rays vann dock tillslut med 3-1. Match 2 var dock över knappt innan den ens börjat. Blue Jays ace Ryu tillät 6 runs i andra inningen som han aldrig ens tog sig ur och lämnade planen med underläge 0-7. Ett omöjligt läge för Blue Jays som fick lämna efter endast två matcher i slutspelet men de nådde dit i alla fall. Även om säsongen slutade med ett riktigt bottennapp får de ändå vara nöjda med säsongen i sin helhet.

Profilen

George Springer

Många av de stora stjärnorna bland Astros hitters som fanns med framförallt under 2017 när de fuskade som mest har inte helt oväntat förvandlats till hatade skurkar i ligan efter avslöjandet. George Springer är kanske den som kommit undan lindrigast då han inte marscherat fram som vissa andra av hans förra lagkamrater med lite mindre genomtänkta kommentarer om situationen som gjort saker och ting värre. Springer har istället varit ganska tyst och sett till att fortsätta jobba hårt och göra allt han kan för att prestera på planen. Visst var hans siffror riktigt bra just det där året 2017 men hans bästa år kom faktiskt 2019 där vi är ganska säkra på att fusket hade upphört (vad vi vet) och han var den enda i Astros förra året som även fanns med 2017 som slog på sin vanliga höga nivå, .265/.359/.540 med en wRC+ på 146.

Han kanske inte är världens bästa CF men klarar av positionen väl och det är väl egentligen bara Mike Trout som varit bättre på positionen sen Springer debuterade 2014, Bellinger och Acuña kanske kan argumenteras för men de har inte spelat riktigt så länge ännu. De flesta gissade att Springer skulle skriva på med Mets i vinter men de ville inte riktigt matcha Blue Jays 6-årskontrakt värt $150 miljoner vilket var en hel del mer än de flesta kanske hade trott, strax över $100 miljoner såg nog många som mer realistiskt. Blue Jays har genom åren ofta behövt att ge en hel del extra för att övertala free agents, dels då skatterna är lite högre i Kanada och dels för att det är ett annat land trotsallt för de spelarna som är mer vana att vara bosatta i USA.

Det är möjligt att Springers bästa år är bakom honom när detta Blue Jays-lag är som bäst men med ett flertal långa resor i oktober medför han väldigt värdefull rutin och han är fortfarande en av ligans absolut bästa på positionen. Springer fyller 32 i höst och kanske kommer slussas över mer och mer till LF eller RF de kommande åren men han bör vara en väldigt produktiv spelare många år framöver. Sen hans debut 2014 är han 18:e bästa spelaren i hela MLB i WAR och jag tror att många underskattar vilket enormt tapp detta är för Astros och samtidigt vilket stort nyförvärv det är för Blue Jays.

Prospect att ha koll på

Nate Pearson

Ace eller closer? Blue Jays lär säkert ge Nate Pearson alla chanser i världen att blir en starter först och främst men hans kanon till arm gör att han lika gärna skulle kunna bli nästa Aroldis Chapman. Debuten kom i somras mot Nationals och Max Scherzer där han kastade 5 starka innings med bara ett par hits tillåtna och 0 runs. Totalt blev det 4 starter och en match ur Blue Jays bullpen då hans armbåge spökade lite och höll honom från fler framträdanden, resultaten efter debuten var inget att skryta om men det var få matcher och som sagt hans armbåge var inte helt frisk. I slutspelet fick vi se glimtar av vad framtiden kan innehålla för Pearson när han kom ur Blue jays bullpen i match 2 i slutspelet mot Rays. Matchen var då i princip redan över men Pearson fullständigt dominerade Rays line up där han kastade 2 innings som resulterade i att 5 av 6 Rays-spelare strikade ut med en sving när han pumpade iväg bollar som nådde 100-101 MPH.

Pearson har tidigare i karriären klockats upp till 104 MPH och då pratar vi om Chapman-hastighet. Sannolikt kommer Pearson inte kunna kasta så extremt hårt i rollen som starter över en hel säsong vilket såklart inte är ett krav men höstens framträdande i slutspelet ger ändå en intressant inblick hur han skulle kunna användas som ett vapen ur en bullpen med förmågan att kast flera innings per match.

Hans fastball/slider kombination är så bra som de kan bli men han har en del att jobba på med sin curveball och changeup. Pearsons kontroll var inte heller riktigt på den nivå som krävs i de matcherna han kastade förra året och det blev alldeles för mycket walks. Pearson är för tillfället i rehab för en sträckt ljumske och kommer därför inte att vara redo till opening day men han kommer finnas med i Blue Jays rotation när han väl är frisk igen och förhoppningsvis resten av säsongen. Skulle Pearson få en dålig start på säsongen och Blue Jays på allvar är med i slutspelsjakten i slutet av säsongen kan vi dock inte räkna bort att han får återvända till deras bullpen för att maximera lagets chanser för en slutspelsplats.

Nyförvärv och förluster

Nya Spelare

George Springer (CF) – Marcus Semien (2B) – Kirby Yates (RP) – David Phelps (RP) – Tyler Chatwood (RP) – Steven Matz (SP)

Tappade spelare

Travis Shaw (3B/1B) – Jonathan Villar (INF) – Anthony Bass (RP) – Ken Giles (RP) – Matt Shoemaker (SP) – Taijuan Walker (SP) – Chase Anderson (SP) – Derek Fisher (OF) – Wilmer Font (RP)

Springer och Semien är de två stora nyförvärven som ger ett rejält lyft bland deras position players. Även Jays bullpen får förstärkning främst genom Kirby Yates som var lysande de senaste åren innan han skadades förra året. Flera stabila SP lämnar endast med Steven Matz som förstärkning vilket visar att de tror väldigt mycket på sina pitching prospect att de troligtvis kan bidra redan i år eller att deras befintliga pitchers tar både ett och två steg framåt från 2020.

Lagdelar

Infield

Danny Jensen lär få de flesta starterna och har defensiven som sin främsta styrkan. Han slog lite bättre förra året jämfört med 2019 men borde kunna ta något steg till framåt i den delen av spelet, positivt var att han ökade sin walk% från 8% till 14% förra året. Reese McGuire tros bli deras backup inledningsvis som vänsterhänt slagman, visat mer offensivt i karriären än Jansen även om han var riktigt vilsen med slagträet förra året. Ett wild card är om vi får se legenden om Alejandro Kirk fortsätta, byggd som en DH men spelar av någon anledning som catcher vilket kanske inte är hållbart i längden. Med sina 173 cm är han några centimeter längre än Jose Altuve men är samtidigt 45 kilo tyngre. På 25 PA förra året var han dock stekhet med bland annat en 4/4-prestation mot Yankees.

På tal om vikt så påstår Vladimir Guerrero Jr att han tappat omkring 20 kilo i vinter. Han flyttade över från 3B 2019 till 1B förra säsongen men trots en enklare position såg vi stora defensiva brister även på 1B. Han ska ha tappat en hel del vikt inför spring training förra året men fick tillbaka en hel del under uppehållet tills de kunde starta till sommaren istället. 2021 blir lite upp till bevis för Vlad som inte hittat det riktigt än offensivt då han förväntas vara en av ligans bästa power-hitters. Ska dock påpekas att han fyller 22 bara om några dagar och har därmed lång tid kvar att utvecklas. Han behöver inte nödvändigtvis slå tillräckligt bra för att få MVP-röster i år men ett tydligt steg framåt offensivt hade varit önskvärt.

Ny för i år på 2B är Marcus Semien som de senaste åren mest spelat som SS och i regel gjort det riktigt bra. I år flyttar han ett steg till höger och hoppas bygga upp sitt värde igen med ett 1-årskontrakt. 2019 var han trea i MVP-omröstningen för sitt A’s men hade det lite tuffare under fjolåret. $18 miljoner får han ändå av Blue Jays för detta år och han hoppas kunna visa varför han förtjänar ett lite längre kontrakt till nästa vinter.

I skuggan av Vlad vars hype som prospect var enorm kom även Bo Bichette upp 2019 som ett av ligans bättre prospect. När Vlad har underpresterat så har Bichette inte gjort något annat än att övertyga. Han kanske inte är en SS i all framtid men bemannar den positionen i år till en början. Något Bichette  behöver visa i år är lite mer disciplin med strikezonen och dra lite fler walks. Kanske skulle han då behöva ta ett snack med Cavan Biggio som är en av ligans mest disciplinerade slagmän just nu då han svingar extremt sällan och har en walk% på 16% under sina två första säsonger. Detta är delvis för att han inte är jättebra att få kontakt med bollen och om pitchers börjar kasta mer strikes mot honom kan han få problem. Biggio har mestadels spelat på 2B med med Semiens intåg ska han nu främst spela på 3B.

Rutinerade Joe Panik finns med på ett minor league-kontrakt efter att ha spelat sista delen av förra säsongen med Blue Jays. Det var väl ett bra antal år sen han var en effektiv hitter men har fördelen att han kan spela på de flesta infieldpositionerna. Rowdy Tellez kan bli en intressant spelare att följa i år som 1B eller främst DH. Han har 600 PA på tre säsonger där han varit ungefär en genomsnittlig slagman offensivt men detta på grund av enorma toppar och lika enorma dalar i produktionen. När Tellez är i form är han en av ligans bästa hitters och kan han bara få till sitt spel på en jämnare nivå kan han bli en väldigt viktig spelare.

Outfield

Blue Jays outfield var trea i MLB i wRC+ och femma i WAR förra säsongen, nu har man dessutom lagt till George Springer vilket gör hela lagets outfield till en styrka offensivt. Lourdes Gurriel Jr och Teoscar Hernandez kommer flankera Springer i deras outfield och de var båda väldigt effektiva förra året. Sen debuten 2018 har Gurriel tagit ett steg framåt varje år i sin offensiva produktion och avslutade 2020 med en slashline på .308/.348./.534 med en wRC+ på 135. 2019 började han visa en ökad styrka i svingen med 20 home runs på 84 matcher och förra året blev det 11 på 57, spelar han en hel säsong kan han mycket möjligt få iväg en 30-35 stycken.

Även Teoscar Hernandez började på att visa mer styrka 2019 med 26 på säsongen och hans 16 homers 2020 representerar 40+ under 162 matcher. Hernandez har alltid varit bra att klappa till bollen hårt men tog ännu ett kliv högre upp på den topplistan, 2020 var hans exit velocity bättre än 97% av ligan. I år blir det upp till bevis om den spelaren vi såg kliva fram under andra halvan på 2019 verkligen är såhär bra eller inte. Detta gör att Randal Grichuk förpassas till bänken, en helt okej hitter men inte så mycket mer. Kanske inte en spelare ett topplag vill ha som ordinarie spelare men som en fjärde outfielder är Grichuk ett väldigt bra alternativ som dessutom behärskar CF. Inga av lagets bättre prospects är outfielders vilket gör att Jonathan Davis kanske ligger närmast en plats vid behov, han gjorde några bra inhopp förra året.

Rotation

Hyun Jin Ryu skrev på för Blue Jays redan förra vintern och var ett stort steg framåt i deras satsning, nu hade man kanske hoppats på en liknande värvning för att bygga vidare även i år men så blev inte fallet. Ryu var annars så bra som man kunde önska sig 2,69 ERA på 12 starter och topp-3 i Cy Young-omröstningen för andra året i rad. Dessvärre rasade allt i hans slutspelsstart där han tillät 7 runs på 1.2 innings, nu var de solklara underdogs oavsett i den serien mot Rays men tråkigt att avsluta en annars så bra säsong på det sättet. 34-åringen har 3 år kvar på sitt kontrakt och tros vara lagets bästa starter även i år.

Vid deadlinen i somras bytte Blue Jays till sig D-Backs starter Robbie Ray inför hans stundande free agency. Ray har lite oturligt nog för honom själv spelat sämre för varje år som passerat sen 2017 vilket kulminerade i hans sämsta säsong i karriären precis när han fick uppleva free agency för första gången. Det gick visserligen lite bättre när han kom till Toronto (Ja egentligen Buffalo förra året) men hans oförmåga att kasta strikes var fortfarande ett problem. Ray har under sin karriär varit en av de starters med högst strikeout-siffror i MLB men kombinerar detta med stundtals vansinnigt mycket walks. Ray har potentialen att vara riktigt bra då han varit en allstar och fått Cy Young-röster tidigare i karriären men är ett högst osäkert kort i Blue Jays rotation.

Tanner Roark fick ett 2-årskontrakt med Blue Jays förra vintern värt $24 miljoner. Första året på det kontraktet gick inte som planerat då Roarks ERA närmade sig 7 på hans 11 starter där han snittade under 5 innings per start. Home runs kombinerat med väldigt mycket walks sänkte Roarks säsong förra året men bör ha mer att ge då han traditionellt sett lyckas hålla sin ERA kring 4,5 vilket inte är superbra men stabilt. Även Ross Stripling kom till Blue Jays under förra året dock via trade mitt i säsongen från Dodgers. Inte heller Stripling var speciellt lyckosam med Blue Jays när han alternerade i rollen som starter och reliever. Troligtvis inleder han säsongen i deras rotation och har kastat bra i den rollen tidigare i karriären med Dodgers.

Det enda tillskottet under vintern är Steven Matz som kommer via trade från Mets. Matz hade en fullständigt urusel säsong säsong 2020 trots att mycket kringliggande statistik såg bra ut. Hans 4,11 home runs tillåtna per 9 ininngs sänkte honom totalt då hans ERA landade på 9,68. Även Matz är ett stort frågetecken men likt många andra i Blue Jays rotation har han stundtals visat sig vara effektiv i karriären. Nate Pearson kommer säkerligen ta en plats när han är tillbaka från skada men är inte heller han ett säkert kort.

Uppsidan finns här för flera pitchers men när en 34-årig Ryu är den enda spelaren man kan lita på inför säsongen så låter det lite tufft. För mycket måste gå rätt för deras nuvarande pitchers eller alternativt måste de få en hel del hjälp från deras prospects. Allt det är ingen omöjlighet men det är är knappast det utgångsläge man vill ha om man ska jaga slutspelsplatser. Är det någonstans lagets säsong riskerar att förloras så är det nog främst i deras rotation.

Bullpen

Blue Jays bullpen tillhörde den undre halvan i MLB förra året och hoppas kunna åtgärda det främst med Kirby Yates som är en potentiellt lysande closer. 2018-19 var Yates troligtvis ligans bästa RP men kastade bara 4 innings förra året då han blev skadad. Yates fyller 34 om ett par veckor och det är väl inte helt klart hur han kommer tillbaka från sin skada men är han i närheten av den pitcher han var med Padres är han det solklara valet som closer.

Rafael Dolis fick ett genombrott förra året efter att senast ha spelat i MLB 2013. Det blev väldigt mycket walks men han lyckades hålla bollen kvar på spelplanen och när motståndarna väl fick kontakt med bollen var det i regel av ganska dålig kvalitet vilket begränsade den skada alla hans tillåtna baserunners kunde orsaka. 33 år gammal och kan vara intressant att följa i år om han kan upprepa förra årets framgångar. Ett annat nyförvärv är Tyler Chatwood vars dagar som starter verkar vara över då Blue Jays uppges vilja använda honom som reliever vilket han har erfarenhet av från 2019 med Cubs.

Förväntningar på säsongen 2021

Blue Jays vill såklart tillbaka till slutspelet och har en del av de pusselbitarna som krävs. Fans kan med hyfsat självförtroende hoppas på spel i oktober men det känns lite 50/50 i nuläget. Yankees är stora favoriter i AL East samtidigt som Rays kanske har tagit ett steg tillbaka men fortfarande är väldigt bra. Det är först och främst en WC-plats man får sikta in sig på med nuvarande format och även det kan bli tufft.

Deras lineup har absolut det som krävs men det är lite för mycket frågetecken i deras rotation. Ryu är egentligen den enda man kan ha relativt stort förtroende för inför säsongen, resterande kan prestera allt mellan himmel och jord. Det finns en del sparkapital bland deras pitching-prospects men det är också farligt att lita på att de ska kunna dra ett tungt lass. Hade Blue Jays exempelvis värvat Jake Odorizzi eller någon på hans ungefärliga nivå hade det känts betydligt bättre .

Kan bara deras rotation vara hyfsad så finns ändå chansen då det inte direkt kryllar om jättestarka lag i AL på samma sätt som i NL och deras offensiv har en hel del intressanta namn att följa i år. Jag tror kanske vi fortfarande är något år eller kanske till och med två innan Blue Jays blir riktigt farliga men skulle de kunna få lite mer slutspelsrutin i år skulle det vara guld värt inför fortsättningen. Ingen räknar med en titel i år och det ska inte antas att de ens når slutspel men de ska i alla fall finnas med i diskussionen.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.