Inför Washington Nationals säsong 2021

Mästarna från 2019 glömdes bort snabbt efter ett misslyckat 2020 men är nu tillbaka kanske för ett sista försök eller två med nuvarande kärnan av laget innan det kanske är dags för ett generationsskifte.

(Du kan hitta länkar till övriga lag när de blir tillgängliga längst ned i artikeln via denna länk)

Det var knappast någon pompa och ståt när Nationals tilldelades sina World Series-ringar inför tomma läktare förra året men med tanke på hur det såg ut på planen 2020 kanske det var för det bästa. Några av hjältarna från mästerskapsåret är redan borta och det närmaste året eller två är ännu fler på väg bort. 2021 är Scherzers sista år på sitt kontrakt, det samma gäller för Daniel Hudson, Yan Gomes och Ryan Zimmerman. Det sitter även ett gäng nyförvärv på utgående kontrakt i form av Brad Hand, Kyle Schwarber (option för 2022), Starlin Castro, Jon Lester, Alex Avila med flera. Trea Turner, Joe Ross och nyförvärvet Josh Bell har ett år kvar efter denna säsong i arbitration innan de också är free agents.

Årets lönekostnader uppges ligga kring $200 miljoner, nästa år har de endast $66 miljoner garanterat till sina nuvarande spelare (innan arbitration) och året efter $58 miljoner. Endast Patrick Corbin och Stephen Strasburg har garanterade kontrakt efter 2022 plus ett några enstaka några enstaka namn kvar i arbitration med Juan Soto och Victor Robles i spetsen. Mycket kan såklart hända tills dess på transaktionsfronten men det går inte att undvika att tänka på det stundande generationsskiftet.

Tillskillnad från ett storlag som Dodgers är inte Nationals nuvarande lagbygge konstruerat för att kontinuerligt vara ett topplag. Visst det kanske finns någon bra säsong eller två kvar i huvudstaden men det finns ingen förstärkning underifrån vilket gör det väldigt svårt att ställa upp med ett slagkraftigt lag på sikt. Inför säsongen rankade Baseball America Nationals farmsystem sämst av alla lag i hela MLB vilket inte är hållbart om man vill finnas med i diskussionen år efter år. De plockade upp sina duktiga prospects och tradade iväg andra för att vinna sin första titel vilket såklart i slutändan är värt det, men nu närmar sig också förfallodatumet på den faktura som krävdes för att ta sig dit.

Nationals har fortfarande ett åtminstone hyggligt lag men de är knappast favoriter i en väldigt svår division. Braves bör närma sig sina bästa år samtidigt som Mets har fått luft under vingarna. Phillies ska man inte räkna bort och Marlins, ja de var ett slutspelslag förra året. Det blir nog en tuff uppgift men de har i alla fall gett sig själva chansen i år att bli relevanta i oktober även om oddsen kanske inte talar för det.

Säsongen 2020

26-34 – 4:a i NL East – 9 matcher från förstaplatsen

Det är 20 år sen ett lag upprepade en World Series-vinst året efter och inte heller Nationals kunde vända på den trenden. Är de regerande mästarna inte hungriga längre? Är de fortfarande utmattade till våren efter en lång säsong? Vill ägaren inte längre spendera stora summor pengar när de vunnit? Ja det går att spekulera i orsaken såklart men det faktum att säsongen startade så sent borde i alla fall innebära att utmattning inte var en aspekt. Med en åldrande rotation som Nationals sågs det väl nästan som ett plus. Hjältarna Scherzer, Strasburg, Corbin och ofta bortglömde Anibal Sanchez fick en rejäl återhämtningsperiod men inte ens det hjälpte.

Scherzer var okej men inte den Max Scherzer vi känner till, 2020 var kanske hans sämsta säsong sen 2011 eller 2012 vilket säger en hel del om hans fantastiska karriär då han ändå hade en ERA på 3,74. Corbin tog ett steg tillbaka efter ett riktigt bra år 2019 och Strasburg kastade endast 5 innings innan skada satte stopp för spel resten av säsongen. Bortglömde Sanchez då? Ja han ville man nog faktiskt bara glömma just förra året med sin 6,62 ERA.

De flesta hjältarna från 2019 fanns kvar men de äldre gardet med Howie Kendrick, Asdrubal Cabrera och Kurt Suzuki kunde inte återskapa magin. Framförallt kände de av förlusten av Anthony Rendon som lämnade för Angels i free agency. Kombinationen Rendon och Soto mixad med ett gäng 30 plussare som prickade in formen vid rätt tillfälle gav det stöd Nationals monsterrotation behövde för att gå hela vägen 2019 men förra året hade nästan allt det försvunnit. Ja allt utom Juan Soto som själv var ett monster 2020 men det går inte att lägga allt sitt hopp på endast en spelare i baseboll, kolla bara på Angels.

Rendons ersättare på 3B Carter Kieboom har lyfts upp som ett viktigt Nationals-prospect men har knappast imponerat såhär långt på MLB-nivå. Det kanske kommer med tiden men att ersätta en MVP-kandidat med en spelare som mäktade med en bedrövlig wRC+ på 67 gör att det blir ett rejält hål i ens lineup. Nationals hängde väl med lite i bakgrunden ett tag med tanke på det expanderade slutspelet men när säsongen summerades hade bara Diamondbacks och Pirates sämre record i NL. Skedde något positivt förra året förutom Soto då? Ja Trea Turner såg riktigt bra ut också och hade 7 RBI via bland annat en grand slam i säsongens sista match vilket är något i alla fall.

Profilen

Juan Soto

Freddie Freeman må ha blivit utsedd till MVP i NL förra året men det är tveksamt om så hade blivit fallet om Soto inte tvingats missa ett drygt dussin matcher efter ett positivt Covid-19 test. Soto var hur bra som helst förra året när han var på planen i ett annars ganska dåligt Nationals. En del glömde nog bort Soto med lagets svårigheter men individuellt vill jag nästan påstå att han var ligans klart bästa spelare. Frågan har ställts många gånger vem det är som tillslut kommer att passera Mike Trout som den otvivelaktigt bästa spelaren i MLB. Många förslag har också getts men ingen har lyckats hittills, är Juan Soto den personen? Ja kanske, Trout har en hel del extra värde defensivt som CF då Soto håller till på kanterna men förra året visade han i alla fall potentialen att med tiden ta över kronan från Angels centerfielder.

Som om Soto inte var bra nog redan innan förra säsongen så ökade han sin walk% kraftigt från 16,4% till 20,9% och minskade samtidigt ännu mer kraftigt antalet strikeouts från 20% till 14,3%. Att ha mer walks än strikeouts är sällsynt, framförallt med en sån stor marginal. Förra året som såklart var betydligt kortare än vanligt producerade 7 spelare med fler walks än strikeouts, Soto hamnade tvåa på listan något otippat bakom Tommy La Stella. Förövrigt var även hans tidigare lagkamrater Rendon och Harper med på den listan.

Soto fick en del uppmärksamhet och erkännande efter slutspelet 2019 men på något sätt känns han fortfarande underskattad. Visst nu har han inte spelat jättelänge i MLB men när man är såhär bra redan som 22-åring bör man få all uppmärksamhet i världen. Likt Tatis Jr som inte heller spelat så länge kan man undra om inte Nationals borde göra som Padres och säkra Sotos framtid i Washington en lång tid framöver även om det innebär ett monsterkontrakt. För ett drygt årtionde sen byggde Nationals sitt lag runt Bryce Harper vilket gav en titel även om han själv då hade lämnat, nu måste de se till att bygga runt Soto istället som ser ut att bli en mycket bättre spelare än vad Harper någonsin kommer att vara.

Prospect att ha koll på

Cade Cavalli

I regel brukar brukar en spelare belysas här som kan ha ett meningsfullt inslag på årets säsong men med ett av de sämsta om inte det absolut sämsta farmsystemet i MLB finns inte jättemycket att välja på. Såklart kan ju alltid någon dyka upp från ingenstans men på förhand ser det lite tunt ut för i år och även kanske nästa år.

Det är såklart inte Cade Cavallis fel och han har väl ändå en liten möjlighet att dyka upp i MLB redan i år även om det inte är speciellt troligt. Det gick rykten om att han eventuellt hade blivit uppkallad till Nationals bullpen mot slutet av säsongen om de var med i slutspelsracet. Saken är den att han draftades så sent som i somras och har därför inte spelat en enda match på professionell nivå i karriären då minor league-säsongen ställdes in. Cavalli var tidigare en tvåvägsspelare som först förra året bestämde sig för att satsa bara på pitching vilket gav goda resultat för hans Oklahoma i college och valdes av Nationals i första rundan av sommarens draft.

Hans fastball når upp till 98MPH men snittar närmare 95 och får betyget 70 på scoutskalan (80 max) av Baseball America. Även hans slider anses vara riktigt vass och kan även kasta en changeup och curveball på ganska bra nivå. Hans största problem just nu är hans förmåga att pricka strikezonen men en del av det kan förklaras med att han inte kastat speciellt mycket i sin karriär. Hans första år på college var han främst en hitter, andra året var han skadad stora delar av säsongen och förra året när han satsade mest på pitching avbröts college-säsongen på grund av pandemin efter bara fyra starter. Det finns med andra ord en hel del utvecklingsområden som gör att han nog får nöja sig med att kasta i farmsystemet i år. Det enda sättet att komma upp i MLB redan i år är nog om Nationals har starkt behov av en arm till deras bullpen inför slutspurten, han behöver dock först och främst få slipa på sin teknik i lugn och ro på lite lägre nivå innan han slängs in i hetluften.

Nyförvärv och förluster

Nya Spelare

Kyle Schwarber (OF) – Jon Lester (SP) – Brad Hand (RP) – Alex Avila (C) – Josh Bell (1B) – Jeremy Jeffress (RP)

Tappade spelare

Michael A Taylor (OF) – Kurt Suzuki (C) – Asdrubal Cabrera (INF) – Brock Holt (INF) – Sean Doolittle (RP) – Eric Thames (1B/OF) – Howie Kendrick (INF) – Adam Eaton (OF) – Anibal Sanchez (SP)

Flera rutinerade spelare som var med och vann 2019 har lämnat och ersatts med en del intressanta namn. Schwarber hade ett dåligt år förra året men känns inte som något annat än en lönedumpning av Cubs som valde att inte ha kvar honom trots ett år till i arbitration. I deras rotation ersätts Sanchez med en annan rutinerad pitcher i Jon Lester. Kanske den mest överraskande transaktionen var traden för Pirates 1B Josh Bell som får konkurrera om speltid med klubbikonen Ryan Zimmerman som är tillbaka efter att ha avstått spel förra året.

Lagdelar

Infield

För det mesta ser Nationals infield likadant ut från 2020 med tillskott av Josh Bell och Alex Avila. På catcherpositionen återfinns Yan Gomes som nu gör sin tionde MLB-säsong, hans tredje med Nationals. Han har visat förmågan att slå på en genomsnittlig nivå vilket är bra för en catcher men hans offensiva statistik har också varierat kraftigt mellan säsongerna. Ny för i år är ännu mer rutinerade Alex Avila som även på äldre dagar visat sig vara en stabil backup. Han lär få en del at bats mot högerhänta pitchers som han traditionellt sett är mycket bättre mot jämfört med vänsterhänta. Gomes har liknande splits fast med fördel mot vänsterhänta pitchers så det är mycket möjligt att man använder de två i en platoon i år.

Även på 1B ser det ut som att det kan bli en platoon med nyförvärvet Josh Bell och klubbikonen Ryan Zimmerman. Bell är ännu ett lovande Pirates-prospect som kanske inte riktigt nått sin fulla potential ännu. Han var en helt okej hitter sina första år innan han exploderade under första halvan 2019 där han producerade MVP-siffror innan både han och hela Pirates kollapsade under andra halvan. Förra året var en katastrof och Pirates valde att ”sälja lågt” för lite prospects snarare än att försöka låsa upp hans potential. Bell är också en defensiv risk även på 1B och borde helst vara en DH men kan Nationals få ur honom den styrkan han visade i sin sving 2019 när han slog 37 home runs så kan man nog leva med en och annan tappad boll.

På 2B återvänder Starlin Castro som missade det mesta 2020 med en fraktur i handleden men annars har Castro varit en av ligans mest hållbara spelare sen debuten 2010. Han erbjuder inget spektakulärt utan är i regel ganska stabil på båda sidor om bollen. Bredvid honom har vi Trea Turner som kanske inte hör till den numera ganska stora skaran med superstjärnor på SS men är helt klart en stor tillgång på positionen. Efter hans genombrott 2016 har en del funderat över om det bara var en tillfällighet då han följt upp med några okej men inte fantastiska säsonger. Den kritiken tystade han delvis förra året även om det var under bara ett par månader. En slashline på .335/.394/.588 ger hopp om att det finns potential för Turner att hamna i samma grupp som Lindor, Seager, Tatis med flera. Turner visade också betydligt bättre disciplin med strikezonen förra året och hade en K% på endast 13,9 att jämföra med 18,6% i snitt under hans tidigare säsonger. Han kanske inte kan ersätta Anthony Rendon fullt ut i Nationals lineup men han visade att han har potential att täcka upp en ganska stor del av hålet Rendon lämnade efter sig.

Mannen med den otacksamma att försöka ersätta just Rendon på 3B är Carter Kieboom och det har som sagt inte gått sådär jättebra. Visst nu pratar vi om totalt 165 PA som vi inte kan göra en helt rättvis bedömning på men inte heller försvarsspelet har klickat för Kieboom. Det blir väl lite upp till bevis i år när han får chansen att spela en hel säsong. På bänken kommer Josh Harrison tillbaka efter en rätt hygglig säsong och kan ta hand om 2B och 3B. Han är väl okej som reserv men bör väl kanske helst inte starta regelbundet vilket han kanske får om Kieboom inte visar några tecken på förbättring. Harrisons gamla radarpartner på Pirates middle infield Jordy Mercer finns med i kampen om en plats på Nationals roster och så även Hernan Perez. Med andra ord finns det hopp för Nationals infield om de håller sig friska för det finns inte speciellt mycket bredd här.

Outfield

Lite samma visa är det för Nationals i sin helhet egentligen, om de håller sig friska har de ganska bra spelare men det är ganska tunt bakom. Kyle Schwarber tar plats i LF där det kan vara lite si och så med försvarsspelet men bör kunna slå ganska bra och har faktiskt potential att slå riktigt bra, 38 home runs för Cubs så sent som 2019. Han är dessutom free agent efter säsongen och har därför en del att bevisa.

I mitten har vi Victor Robles som för inte alls många år sen var Nationals kronjuvel i deras farmsystem men en dåligt tajmad skada för några år sen banade vägen för att plocka upp en annan ung outfielder i Juan Soto som blev National-fansens nya unga favorit i deras outfield. Robles är en duktig försvarare och snabb runt baserna men är tyvärr inte i närheten av bra när det gäller att slå en baseboll kastad av en MLB-pitcher.

Kolla bara på bilden ovan från Baseball Savant med statistik från Statcast. Kort sammanfattat är en högre siffra (i rött) bra och lägre siffror (i blått) dåligt. Det visar att Robles förra året var i 1:a percentilen i MLB när det gäller exit velocity, alltså 99% av MLB-spelare hade en högre exit velocity och du ser liknande siffror på de andra offensiva kategorierna. I jämförelse kan du ju också kolla in hur Sotos siffror ser ut på samma sida.

Ja det kanske är något av ett extremt exempel då Soto var gudomlig förra året men visar tydligt vilken kontrast det är mellan de två. Visst Soto är inte speciellt snabb eller något defensivt fenomen som Robles men han fullständigt krossar bollen offensivt. Kan i övrigt starkt rekommendera att kika på Baseball Savant som har all möjlig statistik att bläddra igenom för alla spelare.

Bakom den trion ser det som sagt lite tunt ut här också. Gerardo Parra en av favoriterna från 2019 är med i spring training på ett minor league-kontrakt och hoppas ta en plats. Hur omtyckt han än var runtomkring laget så hjälper han nog inte speciellt mycket när han faktiskt måste vara på planen tyvärr. Vi vet dock inte vad som händer med Andrew Stevenson som rent tekniskt sett hade bättre statistik än självaste Soto förra året men då på endast 47 PA. Han har länge varit blockerad av veteraner i Nationals outfield även när det gäller bänkplatser men samtidigt har han väl inte på något sätt dominerat i minor leagues. Högst troligt är Stevenson faktiskt inte bättre än Soto på riktigt men hans insatser förra året gör att han i alla fall är en intressant spelare att följa.

Rotation

Detta är som sagt sista året på Max Scherzers kontrakt och han fyller 37 i sommar. Nu vet vi inte vad han hade presterat över en full säsong men hans 3,74 ERA var första gången sen han kom till Nationals som den översteg 3. Strasburg är istället precis i början av sitt nya kontrakt värt $245 miljoner som gjorde att de inte längre hade råd att behålla Rendon. Trots att han missade i princip hela 2020 bör det inte vara några större förhinder att kasta fullt ut i år. Även Strasburg börjar väl bli lite äldre men har en bit kvar Scherzer då han fyller 33 exakt en vecka före just Scherzers födelsedag.

Patrick Corbin är lite av ett frågetecken då han inte var i närheten av den form han var i 2019 med sin 4,66 ERA. Hans hastighet var oroväckande låg, kraftigt minskat antal strikeouts och en del problem med home runs. Kanske var det bara en produkt av ett knepigt år rent allmänt men något att ha koll på. Trots att Anibal Sanchez inte är kvar blir Nationals rotation i snitt äldre i år för de har plockat in Jon Lester, senast i Cubs och är faktiskt drygt 50 dagar äldre än Sanchez. 2020 var ett år att glömma för Lester som för första gången avslutade en säsong med en ERA över 5. Tidiga projections förutspår att han sänker den till något strax under 5 och visst kan han prestera en ERA säg kring 4,7 eller 4,8 så är han väl användbar som en 4:e eller 5:e starter men inte så mycket mer. Det känns i nuläget som det är bästa fallet för Lester om han inte kan hitta ett sätt överkomma sina föråldrade kropp.

På tal om siffran 5 ser Joe Ross ut att ta femte och sista platsen trots att han har en ERA över 5 de senaste 3 åren (2017-2019, stod över spel 2020). De åren har han förvisso bara kastat 73, 16 och 64 innings så helt representativt är det väl inte. Konkurrenten om sistaplatsen kommer främst från Erick Fedde som i alla fall hade en ERA under 5 förra året där han både startade och var i deras bullpen. Dock lite väl få strikeouts kombinerat med lite väl mycket walks för Fedde vilket gör att man undrar om han har vad som krävs för att bli kvar i ligan långsiktigt. Kommer du ihåg statistiken från Baseball Savant? Ja det finns samma sak även för pitchers och ja bilden nedan säger väl det mesta.

Kan trion i toppen prestera vad som förväntas av dom finns ett bra utgångsläge men man behöver nog se att Lester har lite mer att ge också för att de på allvar ska kunna hota topplagen.

Bullpen

Sean Doolittle var en populär och mestadels effektiv closer för Nationals där det dock gick utför mot slutet och har nu lämnat i free agency. Istället har man satsat stort på Brad Hand som man gav $10,5 miljoner för 2021. Sen Hand sadlade om till RP på heltid 2016 har han varit en av ligans bättre relievers lite i det dolda då han först spelade för ett då ganska dåligt Padres innan han flyttade till Cleveland 2018 som kanske inte heller alltid är laget som får mest uppmärksamhet. Han hade vissa svårigheter 2019 och gav upp sammanlagt 4 runs i hans andra och tredje match för säsongen 2020 vilket skapade en del oro men resten av året hade han bara en till earned run samt tillät inte en enda home run under hela året.

Tanner Rainey, Daniel Hudson och Will Harris ger en stabil grund att stå på då Hudson troligtvis inte kan vara så dålig som han var förra året (6,10 ERA). Harris hade en bra första säsong med Nationals förra året och man har även plockat in Jeremy Jeffress på ett minor league-kontrakt efter en minst sagt skum säsong med Cubs. Jeffress hade förvisso en ERA på 1,54 vilket i ett vakuum såklart är fantastiskt men här har vi ett exempel på när man inte får stirra sig blind på en relievers ERA, framförallt bara på 23 innings. Visst fick han med sig resultaten men det faktum att han har nästan lika mycket walks som strikeouts samt att motståndarna hade en BABIP på .161 tyder på att det inte var hållbart i längden. Med andra ord kastade han inte i närheten av den nivån som krävs för att ha en ERA under 2 över en full säsong vilket man också kan se i hans FIP strax över 4. En pitchers FIP brukar i regel vara en bättre indikator för framtida prestationer jämfört med ERA.

Som sagt det finns en del rutin och en del riktigt bra namn här men som med deras lineup känns det fortfarande lite sårbart och det kan gå lite hursomhelst här.

Förväntningar på säsongen 2021

Nationals satsar såklart på spel i oktober men det gäller att vara realistisk när man ser över vad som nog är den tuffaste divisionen just nu i NL East. Projections från system som Zips och PECOTA ger Nationals någonstans kring 83-85 vinster vilket kanske räcker men är tveksamt, framförallt med tanke på att vissa system ser ned väldigt mycket på Braves som jag inte tror är ett sämre lag än Nationals. Utan expanderat slutspel blir det svårt men inte omöjligt att sig till slutspel. Kan också mycket väl se att någon skada eller två blandat med en formsvacka tidigt kan få laget att lägga sig platt för ännu en tung säsong, bredden är som sagt ett problem och det verkar inte finnas mycket att fylla på med underifrån.

Är lite pessimistisk till Nationals säsong och de måste ganska snart genomföra ett generationsskifte för att inte helt kasta bort Sotos bästa år. Samtidigt om trion Scherzer, Corbin och Strasburg alla är tillbaka i full form så har de i alla fall hyggliga möjligheter att röra till det för framförallt Mets och Braves som jag håller som favoriter i divisionen.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.