Inför Cleveland Indians säsong 2021

Livet efter Francisco Lindor är här för Cleveland, alla visste att dagen skulle komma förr eller senare men nu är den här på riktigt. Cleveland har väl sällan förknippats med att spendera stort men i år har de dragit åt riktigt rejält om svångremmen även för att vara dom. Trots den magra budget de bedrivit verksamheten med är de konstant i slutspel och chansen finns väl även i år.

(Du kan hitta länkar till övriga lag när de blir tillgängliga längst ned i artikeln via denna länk)

”Enjoy him”, det var orden från ägaren Paul Dolan för ganska exakt två år sen när en reporter frågade om Lindors framtid i Cleveland. Det är extremt ovanligt att spelare eller någon från lagens ledning pratar så uppriktigt om det alla egentligen vet, Lindor kommer inte finnas kvar speciellt länge till så passa på och njut medans ni kan. Cleveland har inte de ekonomiska resurserna, kanske rättare sagt är inte villiga att spendera de resurser som krävs för att få en av MLBs största stjärnor att stanna på ett långtidskontrakt. Lindor sa alla rätt saker under åren att han gladeligen förlänger och spelar resten av karriären här men visste lika mycket han att Cleveland aldrig skulle kunna locka kvar honom.

Det verkar inte ha varit speciellt långt borta att Lindor försvann redan förra vintern där Dodgers såg ut att vara en av de stora favoriterna att få till en affär men det blev inget den gången. Trots att alla fansen även de visste att denna vinter med största sannolikhet skulle bli tillfället när ”Mr Smile” lämnade gjorde det inte mindre ont när Mets tillslut blev hans nya destination, inte blev det bättre att en annan av deras mest älskade spelare Carlos Carrasco lämnade i samma bytesaffär.

Ett par prospects plus ett par middle infielders i Amed Rossario samt Andres Gimenez gör att de får unga spelare med många år av kontroll kvar. Båda två är kapabla spelare men inte i närheten av en stjärna som Lindor. Istället får de nu vända sig till Jose Ramirez som kanske lite oväntat faktiskt varit den bättre spelaren av de två sen 2016. Ramirez toppar Lindor i samtliga triple slashline-kategorier (AVG/OBP/SLG)  samt i wRC+ och WAR. Lindor som SS har en klar fördel defensivt mot Ramirez på 3B men statistiken visar ändå att allt som allt är nog Ramirez den mer värdefulla de senaste 5 säsongerna.

Till skillnad från Lindor skrev Ramirez på en förlängning tidigare i karriären med två kvarvarande klubboptioner efter denna säsong på $11 och $13 miljoner som troligtvis kommer aktiveras. Cleveland kanske inte alltid har legat i denabsoluta botten av ligan i lönekostnader då de faktiskt spenderade en del när de var som bäst och sånär blev mästare 2016. Från 2018 har lagets löner gått från respektabla $140 miljoner till 124 säsongen 2019, förra året $86 miljoner och i skrivande stund ser det ut som 2021 lönekostnader landar på strax över $50 miljoner.

Inte en enda spelare har ett garanterat kontrakt efter denna säsong då alla spelare antingen är på rookie-kontrakt, i arbitration eller endast har klubboptioner, i teorin skulle de kunna göra sig av med varenda spelare på sin roster till nästa år utan att betala ett öre. En viktig komponent för framgång om man ska spendera lite mindre pengar är att ha många talangfulla spelare på billiga rookie-kontrakt vilket det också finns här. Faktum är att endast 4 spelare befinner sig just nu i arbitration där ingen tjänar mer än Austin Hedges $3,2 miljoner, endast 4 spelare sitter på kontrakt via free agency eller en vanlig kontraktsförlängning där Jose Ramirez är högst betald i år på $9,4 miljoner. En del front office brukar prata om ”finansiell flexibilitet” vilket är något det finns gott om i Cleveland, ja om det nu fanns några pengar att spendera det vill säga.

Det positiva sportsligt för Cleveland i år är att de har väldigt många billiga unga spelare som är riktigt bra vilket gör att de trots alla nedskärningar ändå har en chans att åstadkomma en del mot de bättre lagen under årets säsong. Om jag säger att Dodgers är det mest framgångsrika laget i MLBs grundspel om vi räknar vinster sen 2013 är det knappast en överraskning, att det är Cleveland som är tvåa på den listan hade kanske inte de flesta gissat. Trots en konstant minskande payroll har laget nått slutspel 4 gånger de senaste 5 åren och även om det nog blir snäppet svårare i år är det ingen omöjlighet.

En del av åren när de vann divisionen var det en ganska svag division där det var relativt lätt att skrapa ihop en hel del vinster, 2017 vann de över 100 matcher för första gången sen mitten av 90-talet. Det är fortfarande inte den starkaste divisionen i ligan men Twins har etablerat sig som ett topplag tillsammans med det unga White Sox vars satsning bör bära lite mer frukt i år. Royals verkar inte bli ett totalt hopplöst lag i år då de satsat lite under vintern och visst sen är det ju de där Tigers som fortfarande är usla men divisionen är lite jämnare nu vilket kan bli problem för ett försvagat Cleveland. De kommer säkert vara åtminstone hyggliga i år men det är lite osäkert hur laget kommer att hantera sin roster efter denna säsong är slut då ett generationsskifte kanske måste genomföras.

Säsongen 2020

35-25 – 1 match bakom förstaplatsen i AL Central – Utslagna i ALWC av New York Yankees (2-0 i matcher)

Cleveland var faktiskt det fjärde bästa laget i American League förra året och hade tagit sig till slutspel även med det vanliga slutspelsformatet med bara två Wild Card-lag, nästan helt på grund av deras fenomenala pitching. De kanske inte nödvändigtvis var bäst i varenda kategori för pitchers som lag men de är med i den absoluta toppen överallt. Med starters som Bbieber, Carrasco och Plesac som alla hade en ERA under 3 så kan man komma ganska långt även när andra delar av ens lag har stora brister. Bieber var utan tvekan ligans bästa pitcher under den förkortade säsongen och blev enhälligt 1:a i Cy Young-omröstningen, han kom till och med 4:a i MVP-omröstningen vilket pitchers sällan gör numera.

Den stora bristen var i stället på andra sidan bollen i deras offensiv. Sammanlagt hade de en wRC+ på 87, alltså 13% sämre offensiv produktion jämfört med genomsnittet i ligan. Bara Pirates, Rockies och Rangers var sämre, Dodgers bokstavligt talat slog dubbelt så många home runs under säsongen. Jose Ramirez var undantaget då han spelade fantastiskt bra, annars var det mest Franmil Reyes som slog lite home runs och Cesar Hernandez hade kanske ett av sina bättre år vilket inte är någon jättehög nivå offensivt i alla fall. Oscar Mercado som de hoppades kanske skulle få sitt genombrott 2020 var fullständigt urusel, han flyttades till och med från deras roster och får i år kämpa för att ens ta en ordinarie plats till opening day. Clevelands outfield har haft problem längre bak än förra säsongen men var nu ännu sämre än vad man tidigare hade kunnat tro.

I slutspelet var det dock lite omvända roller där de slog iväg 12 runs på 2 matcher mot Yankees, dessvärre tillät Clevelands pitchers 22 runs i samma två matcher. Bieber vs Cole såg på pappret ut att vara en magnifik pitcherduell, Cole levde upp till sin del i det hela med 7 starka innings och ett par tillåtna runs. Yankees potenta lineup totalt demolerade annars så suveräne Bieber och när han lämnade i femte inningen var ställningen 7-2 till Yankees. Match 2 var en av säsongens mest händelserika matcher där ledningen bytte ägare flera gånger. Cleveland hängde upp 4 runs direkt mot Tanaka som annars kastat väldigt bra i slutspelssammanhang men det skulle som sagt svänga en hel del innan det var över. Inför sista inningen var Cleveland åter i ledningen med 9-8 men två runs från Yankees i matchens sista akt gjorde att det var färdigspelat för i år.

Lite dråpligt att åka ut efter att Bieber av alla pitchers totalt rasar ihop och efter en svängig match som hade kunna sluta hur som helst. Cleveland får väl betyget godkänt för säsongen och kanske överpresterande något enligt vad man trodde innan säsongen, att säsongen var så kort kanske var till deras fördel med en så extrem talangskillnad som det var mellan pitchers och hitters under säsongen, över 162 matcher är det nog möjligt att i alla fall White Sox slutar före i tabellen. I vilket fall som helst får man väl som sagt säga att det var en godkänd säsong efter deras förutsättningar.

Profilen

Shane Bieber

För sjätte gången på 2000-talet och första sen 2011 vann en pitcher en Triple Crown, det vinner en pitcher som är bäst sin liga i Win-Loss record, ERA och strikeouts. En kort säsong spelar väl in i det såklart men Bieber var totalt dominant hur man än vrider och vänder på det där han var bäst i de flesta kategorierna man kan tänka sig. Efter en okej debutsäsong 2018 inledde han faktiskt 2019 i lagets bullpen tro det eller ej men det blev bara en match i den rollen innan han tog sin plats i Clevelands rotation och fick sitt stora genombrott. Varje år brukar någon eller några spelare pumpas upp som nästa stora superstjärna som kommer explodera in på scenen under den säsongen. Bieber var en av de spelarna som många höjde till skyarna som nästa stora ace för ett år sen, något som ofta inte faller in när väl säsongen summeras men just denna gång var det en klockren analys.

Återigen får vi ta vissa saker med en nypa salt men det är ändå kul att sortera topplistorna genom 150 år av MLB-historia och finna något som precis hände allra högst upp på listorna. Listan nedan visar starting pitchers som under en säsong har en K/9 (strikeouts per 9 innings) över 13 under en säsong.

Endast 5 kvalificerar sig och det är ju inte vilken lista som helst som du kan se men Bieber är alltjämt högst upp här med sin prestation 2020. Hade han lyckats fortsätta strika ut så många motståndare om han startat 30 matcher? Kanske inte men det visar ändå vilken nivå han kastade på 2020. Kastar Bieber på en liknande nivå i år får vi nog acceptera att han är MLBs bästa pitcher just nu och då fyller han bara 26 senare i år. Fortsätter han på denna nivå får också Cleveland-fans återigen förbereda sig på att han är borta om ett par år då han inte lär bli så mycket billigare än vad Lindor är när det gäller en kontraktsförlängning. I nuläget har han 4 säsonger kvar innan free agency inför säsongen 2025.

Clevelands pitching är deras styrka inte bara tack vare Bieber såklart men han är den självklare kungen på tronen som Corey Kluber en gång satt på här för ett litet tag sen, Kluber vann två Cy Young-titlar här och Bieber står på en i nuläget vilket har goda chanser att bli fler de närmaste åren. Bieber kan vi nog räkna med får ett bra år även i år om han är frisk men vi kanske inte ska utgå ifrån att hans ERA hamnar riktigt så lågt som 1,63, den lägsta noteringen för en pitchers ERA under en full säsong på 2000-talet är Zack Greinke 2015 vars ERA då var 1,66. Gillar du strikeouts så ska du ringa in Shane Biebers starter i kalendern.

Prospect att ha koll på

Nolan Jones

En gång en lovande hockey-spelare som senare skiftade fokus till att spela shortstop i high school och draftades av Cleveland 2016 då han föll något oväntat till den andra rundan. Sen han blev proffs har han mestadels spelat 3B men kombinationen av att hans kropp växt lite väl mycket för positionen samt att de har Jose Ramirez på den positionen de närmaste åren har gjort att Jones kanske får debutera i MLB på en annan position. Han har helt klart styrkan i armen för att klara kasten på 3B men hans kroppsstorlek har gjort att han inte är lika rörlig som han var i sina yngre dagar. Han har därför fått träna en del på att spela LF samt RF och förhoppningsvis leder det till att han kan spela på lite olika positioner i framtiden.

Nu är det inte främst för hans defensiv som han kommer att etablera sig. Jones kanske är det prospect just nu som har bäst disciplin kring strikezonen, han leder alla minor leaguers i walks de senaste två åren bland de som kommit upp på de lite högre nivåerna (AA/AAA). Han har samtidigt en enorm råstyrka vilket gör honom till en perfekt spelare att visa upp fenomenet three true outcomes, ett uttryck som syftar på den stigande graden av plate appearances som slutar antingen med en walk, strikeout eller home run. Han drar enormt mycket walks, med hans råstyrka flyger många bollar över outfield-väggen och han har hittills strikat ut en hel del.

Det ska också tilläggas att Jones haft det extra svårt mot vänsterhänta pitchers till den grad att han kanske måste bänkas när motståndarlaget startar någon vänsterhänt om det inte blir bättring på den fronten. 2019 var hans OPS mot högerhänta pitchers .936 men mot vänsterhänta .597. Jones spelade senast i AA och bör därmed ha en chans att få debutera i år då Clevelands outfield behöver all hjälp de kan få.

Nyförvärv och förluster

Nya Spelare

Amed Rosario (INF) – Andres Gimenez (INF) – Eddie Rosario (OF) – Ben Gamel (OF)

Tappade spelare

Francisco Lindor (SS) – Carlos Carrasco(SP) – Tyler Naquin (OF) – Delino DeShields (OF) – Sandy Leon (C) – Domingo Santana (OF) – Carlos Santana (1B) – Brad Hand (RP) – Adam Cimber (RP)

Det är ganska tydligt vilken del som har mest talang och det är såklart de som lämnat. De har inte helt låtit bli att hitta ersättare, i alla fall bland position players. Lindor kan du läsa om ovan och Carlos Sanatana har varit en stabil offensiv producent i Cleveland i många år. Eddie Rosario har en chans att stabilisera lagets outfield som varit fruktansvärt ineffektivt offensivt i flera år. De verkar tro att de kan ersätta sina pitchers internt vilket de gjort väldigt bra under en längre tid. Carrasco är dock en toppen av en rotation pitcher och Brad Hand har varit en av MLBs bästa relievers de senaste åren. De valde att tacka nej till Hands klubboption för att sen se Mets värva honom för exakt samma summa, en ren lönedump.

Lagdelar

Infield

De flesta lagen brukar försöka ha en defensiv och en offensiv catcher, alternativt två catchers som kan jobba i en vänster/höger platoon. Cleveland har inget av dom utan två högerhänta catchers med defensiven som sin styrka. Roberto Perez gör i år sin åttonde säsong i Cleveland där han faktiskt 2019 visade upp en kompetent förmåga som slagman, han slog 24 home runs vilket är trefaldigt bättre än någon annan säsong i karriären. Om det bara var en tillfällighet vet vi ännu inte då han spelade knappt halva säsongen 2020 på grund av skada och fick inte riktigt chansen att visa det igen. Återgår han till sin form från 2019 skulle de ge ett välbehövligt lyft för lagets lineup men sett över hela hans karriär är det nog tveksamt. Perez må ha vunnit en gold glove de senaste två åren för sitt försvarsspel men hans backup är trots det förmodligen ännu vassare bakom hemplattan. Austin Hedges har satt ribban för man ska hantera handsken som catcher men har sällan fått speltid nog att ta hem en guldhandske själv. Han kom från Padres i somras som en del av Mike Clevinger-traden och lär få ses som den defensiva ersättaren om man nu kan vara det bakom Perez.

Cleveland använde 11 outfielders förra året utan någon som helst lycka men trots det kallades aldrig Jake Bauers upp vilket borde säga en hel del om vad de tycker om honom. Bauers har inte visat speciellt mycket på MLB-nivå ännu men ser ut att slåss om ordinarie platsen som 1B. Främsta utmanaren är Bobby Bradley som kan slå home runs och inte så mycket mer. Carlos Santana ser ut att lämna en stor lucka här.

Efter att ha spenderat hela sin karriär med Phillies flyttade Cesar Hernandez till Cleveland förra året vars prestation uträknat på 162 matcher hade varit en av hans bästa. I regel får du kompetent offensiv med stabilt försvarsspel på 2B och det är nog ungefär det Cleveland räknar med att få i år också.

Shortstop kan bli en väldigt intressant position att följa. När de skickade iväg Lindor behövdes en ersättare, de fick två av Mets i form av Andres Gimenez och Amed Rosario. De senaste rapporterna säger att 22-årige Gimenez är favoriten att ta jobbet, en duktig försvarsspelare med bra fart i benen men lite begränsad offensivt. Rosario var för ett antal år sen en av ligans högst ansedda prospects men riktigt så bra blev han inte. Stundtals slarvigt försvarsspel och hans totala oförmåga att dra walks gjorde att Mets tillslut fick nog, hans 4,3% walks i karriären är mindre än hälften av genomsnittet i ligan. Sen hans debut 2017 har han 67 walks totalt vilket är tredje sämst i MLB under den tidsperioden. Rosario sägs i spring training träna på andra positioner inklusive CF som kanske blir hans nya hem.

På 3B hittar vi lagets enda kvarvarande stjärna bland position players Jose Ramirez som måste bära laget på sin rygg om detta ska gå vägen. När Ramirez är frisk och i form är han en MVP-kandidat, en omröstning han slutade tvåa i förra säsongen.

Outfield

Trots den tunga säsongen i denna lagdel förra året finns det ändå viss anledning till optimism men jag kommer inte protestera om någon av er behöver konkreta bevis i form av faktiskt produktion innan ni tror på Clevelands outfielders i år. Som tidigare nämnt är Amed Rosario ett alternativ för CF om han inte hamnar i någon typ utility-roll. Troligtvis kommer Oscar Mercado inte vara riktigt så bedrövlig som förra året och borde kunna utvecklas till en kompetent outfielder, kanske inte en allstar men bra nog för att starta varje dag.

Lagets andra Rosario är Eddie Rosario senast i Twins som inte ville betala hans förväntade lön från arbitration i år. Han blir kvar i divisionen och startar i LF. Ingen spektakulär spelare för det mesta men bör kunna bidra med någonstans kring 10% bättre produktion än en genomsnittlig spelare, han bidrar inte med en speciellt hög OBP men visade att han kan slå 30+ home runs 2019. Josh Naylor kom även han likt Hedges från Padres i somras och för en dag eller två i slutspelet var han hetare än självaste Randy Arozarena. 4/4 i match 1 mot Yankees varav tre av dom mot Gerrit Cole, han slog sen iväg en hit till direkt i match 2. Utöver det imponerade han knappast förra året men det finns en del förhoppningar om att han ska kunna förvandla sin råstyrka som är något utöver det vanliga för att bli en power-hitter av klass. Detta blir 23-åringns första chans till regelbunden speltid och startar eventuellt i RF där han förhoppningsvis kan låsa upp en del av sin styrka i matchsituationer.

På tal om exceptionell styrka har vi också Franmil Reyes som troligtvis får spela mest DH men kan kliva in vid några tillfällen i Clevelands outfield. Slog 37 home runs 2019 men ännu inte riktigt fått till helheten i sitt spel. Finns potential för en väldigt bra offensiv spelare här.

På bänken har vi först och främst Jordan Luplow som man vid en första anblick kan tycka borde få lite mer speltid och visst kan man sätta in honom i matcher så länge det är en vänsterhänt pitcher på planen då han är i klass med Jose Ramirez, problemet är att när det är en högerhänt pitcher han möter är han ungefär lika bra som Madison Bumgarner med slagträet. Men Bumgarner är ju en duktig hitter kanske du då säger, ja det är han väl för en pitcher men jämfört med vilken MLB-hitter som helst är han liksom Luplow mot högerhänta pitchers oerhört dålig på att slå. Ska inte säga att alla problem i Clevelands outfield är lösta i år men lite optimism kan man väl ändå ha inför säsongen.

Rotation

Det är inte alla lag som kan mönstra en rotation med 4 pitchers som har ett tak som en #1 eller #2 starter i MLB. Okej det kanske är lite att ta i men det finns enormt mycket talang här för Cleveland som fortsätter att producera väldigt duktiga pitchers år efter år.

Shane Bieber är som tidigare nämnt lagets ace och hoppas etablera sig på allvar över en hel säsong som MLBs bästa pitcher. De flesta hade nog gärna pratat om Zac Plesacs genombrott förra året om det inte vore för hans enormt korkade beteende vid sidan av planen. Under säsongen bröt han karantänsreglerna och gick tillsammans med Mike Clevinger ut i Chicago för att gå på middag vilket var strikt mot reglerna under pandemin. Hans sköt sig själv i foten ännu en gång direkt efteråt när han utan bilbälte körde bil och försökte försvara sig i en video han spelade in på telefonen samtidigt. Han skickades ned till deras träningsanläggning en kortare stund men fick sen återvända. 8 starter blev det med en ERA på låga 2,28 vilket visar att det finns enorm potential på planen, bara att hoppas att det finns lika stor potential för tillväxt utanför planen.

Aaron Civale hade ett liknande genombrott som Plesac 2019 och hade en mestadels bra säsong förra året till säsongens sista match när Pirates av alla lag lyckades producera 8 runs på honom, det gör att hans  ERA på 4,74 är något missvisande för hela 2020 då en match på så kort säsong har väldigt stor inverkan på siffrorna. Inte på något sätt en komplett pitcher som förväntas bli ett ace men är det något lag som är duktiga på att få pitchers att lite oväntat hitta en ännu högre växel så är det Cleveland.

Triston McKenzie gjorde sin debut förra året med stor framgång men det pratades minst lika mycket om hans utseende som hans prestationer på planen. McKenzie är nästan två meter lång med en kroppsmassa som sägs väga 74 kilo. Ibland såg han nästan lite skör ut för att vara en professionell idrottsman men han hade inga problem att slunga iväg bollen i snitthastighet kring 95 MPH i debuten tillsammans med 10 strikeouts. Ja det var mot Tigers han debuterade men det är imponerande ändå för en rookie. Finns en viss oro att hans kropp i längden kanske inte håller för att vara en starter vilket kan leda till att han blir en reliever om han inte bygger på sig lite mer muskelmassa.

Gissningsvis rundar Cal Quantrill av Clevelands rotation när säsongen börjar. Även han var en av de som kom från Padres i somras och användes av Cleveland som både starter och reliever. Hans första 6 matcher med Cleveland kom ur deras bullpen men han fick sen avsluta med två starter där det dock bara blev 3 respektive 4 innings i de matcherna. Kanske inte heller en pitcher som i nuläget förutspås bli en stjärna men som sagt Cleveland har utfört mirakel på denna front förut.

Bullpen

Den bästa bullpen-armen du kanske inte hörde talas om förra året är James Karinchak som innan 2020 kastat 5 innings i MLB. Hans 17,67 K/9 var bäst i MLB tillsammans med årets rookie i Milkwaukee Devin WIlliams. Ganska vild var han men tillät i stort sett inga home runs och kunde därför hantera alla baserunners ganska bra. Inget är garanterat med relief-pitchers från år till år men bör ha tjänat till sig förtroendet för att inleda som deras huvudsakliga closer. Även Phil Maton hade ett bra år där en enda match med 4 tillåtna runs ger honom en dålig ERA på säsongen men var i övrigt riktigt bra.

Nick Wittgren kastade för det mesta bra förra året och har några bra säsonger i rad nu. Hårdkastande Emmanuel Clase är tillbaka efter skada. Vi har inte sett honom i Cleveland trots att han tradades för ett år sen när de skickade Corey Kluber till Rangers. Har potential att vara ett riktigt vasst vapen sent i matcherna. Bland pitchers är det klart deras rotation som på pappret är starkast men även deras bullpen ser ut att kunna vara bra i år, något annat vore en överraskning.

Förväntningar på säsongen 2021

Svårt att säga vad ett lag som Cleveland ska förvänta sig i år. Olika projections placerar dom någonstans kring 81-85 vinster vilket låter rimligt. Är deras pitching lika bra som förväntat bör de sluta med ett record över .500 och har chansen att smyga med in ett slutspel även utan ett expanderat sådant. Dock bör man se både Twins och White Sox som favoriter i divisionen före Cleveland. Frågan blir om vintern blev ett lite för stort steg bakåt denna gång för att de ska nå slutspel igen.

De har ett så ungt lag med många spelare på rookiekontrakt som gör att de inte kommer att behöva göra en fullständig rebuild den närmaste tiden men det kanske vore dags att ta något år att strukturera om lite och sen när ägarna är redo att spendera lite pengar igen så kanske de kan komma tillbaka och vara slagkraftiga på riktigt igen, helst inom ramen för Biebers 4 kvarvarande år innan free agency. Ska man förvänta sig slutspel? Nej det är lite väl optimistiskt men chansen finns i alla fall. Offensiven borde bli lite bättre i alla fall och deras pitching ser som sagt väldigt bra ut i år också men tror tyvärr när säsongen summeras att de får titta på oktober-baseboll från tv-soffan.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.