Inför Houston Astros säsong 2021

Färre och färre spelare återstår sedan titeln 2017 och Astros tycks närma sig något av ett mindre generationsskifte även om en betydande del av kärnan finns kvar i Altuve, Bregman och Correa. Astros har tagit något steg bakåt till denna säsong men bör ändå vara favoriten i AL West.

(Du kan hitta länkar till övriga lag när de blir tillgängliga längst ned i artikeln via denna länk)

Med pandemin kom Astros lindrigt undan från motståndarpublikens glåpord. För ett år sen började rejäla visselkonserter redan i spring training men med folktomma läktare blev det genast väldigt tyst. Nu slapp de den pressen i alla fall men det såg inte alltid så bra ut på planen trots det. Vi har kommit långt nog i denna serie för att händelser i spring training kan påverka innehållet i dessa artiklar ganska rejält vilket det också gör för Houston Astros. För några dagar sen fick Framber Valdez en comebacker rätt på handen vilket skapade en fraktur i hans finger och enligt vissa prognoser är hans säsong i fara. Astros topp-prospect Forrest Whitley åkte även han på en tung första diagnos där en skada i armbågen rekommenderades att åtgärdas med en TJ-operation.

Båda har sökt en andra åsikt eller vidare tester men redan nu några veckor innan opening day är Astros rotation skadeskjuten. Valdez sågs som en nyckelspelare i år och detta skulle även bli året då Whitley äntligen skulle få debutera efter att ha legat i den absoluta toppen av prospect-listor för ett par år sen. Strax efter Valdez skada skrev man visserligen på med free agent-pitchern Jake Odorizzi som stabiliserar deras rotation men detta är inte den ångvält vi sett Astros vara de senaste åren längre.

Justin Verlander står under kontrakt i år men med TJ-operation förra året blir det inget spel i år. George Springer är borta i CF utan någon klockren ersättare och många av stjärnorna underpresterade kraftigt förra året. Det var dock säsongen 2020 under bara 60 matcher och mycket talar för att en hel del spelare bör studsa tillbaka i år vilket gör att de nog ändå ses som favoriter i divisionen då även A’s tagit något steg tillbaka inför säsongen.

Det blir intressant och se när grundspelet väl drar igång hur motståndarfans reagerar över ett år efter att sign stealing-skandalen uppdagades. Många som var med då är som sagt borta men flera tunga profiler mitt i den härvan kvarstår och det verkar som de flesta arenorna i MLB kommer att tillåta åtminstone begränsat med publik när säsongen börjar. Astros själva hoppas nog att de blir lite bortglömda dels för sitt fusk men även när det gäller deras chanser att gå hela vägen i år så de kan slå lite ur underläge. Vi får dock inte glömma bort att trots stora problem under grundspelet var de bäst när det gällde och var endast 1 match från att stöta på Dodgers igen World Series.

Säsongen 2020

29-31 – Utslagna i ALCS av Tampa Bay Rays (4-3 i matcher)

Allt verkade frid och fröjd när säsongen började i somras när Astros vann sin första match efter att Justin Verlander tillåtit endast ett par runs i 6 innings med 7 strikeouts. Sen kom bomben nästan omedelbart att Verlander tvingas till en TJ-operation. 2019 års bästa rookie Yordan Alvarez var skadad i knäna och åkte på COVID-19 vilket begränsade honom till bara 2 matcher i grundspelet. Deras closer Roberto Osuna skadade sig efter bara 4 innings och det var bara början på framförallt alla deras skador på pitchers.

I stort sett alla ordinarie slagmän som var med när de fuskade till sig motståndarnas tecken hade ett dåligt år förra året offensivt vilket såklart får en att resa ögonbrynet något men vi får återigen komma ihåg att det bara var 60 matcher det rörde sig om. Undantaget var George Springer som var lika bra som vanligt men han är dessvärre för Astros numera i Blue Jays då han blev free agent under vintern.

Annars var det främst ett par outfielders i Kyle Tucker och Michael Brantley som höll igång den offensiv som fanns, båda anlände till Astros roster först 2018. Alex Bregman ska också nämnas spelade på en ganska bra nivå men inte på MVP kandidat-nivå som han gjorde 2018-19. Den största anledningen till att de faktiskt tillslut nådde slutspel var rookien Christian Javier och relativt nytillkomna Framber Valdez som lyckades dra ett tungt lass i deras rotation med sina 10 starter vardera.

När de väl anlände i slutspelet var det som allt under grundspelet var bortglömt. Twins stod på tur i WC-rundan i bäst av 3 matcher där Astros begränsade Twins offensiv till endast 1 run i båda matcher som vanns av Houston-laget, två matcher som förövrigt startades av just Valdez i den ena och där Javier i den andra kastade 3 felfria innings i relief. I ALDS stod divisionsvinnande A’s som motståndare men även här gick Astros segrande med 3-1 i matcher. Än en gång med Valdez och Javier i huvudrollerna där Valdez kastade 7 starka innings i match 2 och Javier kom in och fick 7 outs som reliever i avgörande match 4.

Det såg sen ut som det skulle ta slut snabbt i ALCS mot Rays som vann tre raka matcher men Astros stod för en enorm upphämtning som nästan gick hela vägen där de tvingade fram en match 7 som Rays tillslut skulle vinna med 4-2. Trots att de hade ett record under .500 lyckades Astros sånär ta sig hela vägen till sista omgången men föll på målsnöret.

Profilen

Zack Greinke

Tanken var att detta skulle bli sista året med både Verlander och Greinke i deras rotation då båda sitter på utgående kontrakt. Med Verlanders operation kvarstår endast 37-årige Greinke som kommer få dra ett tungt lass i år. I år krävs mycket innings av de mer rutinerade armarna som är vana med det. Nyförvärvet Jake Odorizzi är en av de som har den vanan men långt ifrån på Greinkes nivå. Lance McCullers Jr har aldrig kastat mer än 128 innings under en och samma säsong i MLB. Greinke har under 2010-talet snittat 198 innings per säsong och inte kastat färre än 158 under någon av de åren. Endast tre pitchers har kastat fler innings under den tidsperioden och det är inte vilka pitchers som helst, Verlander, Scherzer och Kershaw.

Det kanske inte går att räkna med att Greinke når 200 innings i år men med hans rutin och något unika personlighet ska man nog inte räkna bort att han krånglar till sig det heller. Även om resultaten inte riktigt skulle se så bra ut som man kanske hade hoppats på skulle det finnas ett enormt värde för Astros om han kan ta bollen kontinuerligt var femte dag och göra vad Zack Greinke gör bäst, lura motståndare med typ 8 olika sorts kast varav ingen knappt når upp i 90MPH medans han äter upp en massa innings.

Det finns en del förväntningar på de lite yngre förmågorna i deras rotation och Astros har de senaste åren lyckats utveckla både sina egna produkter och nyförvärv väldigt bra men ändå känns det som att 2021 kan Greinke få lysa riktigt starkt kanske en sista gång i karriären då det behövs som mest. När Greinkes karriär summeras är det troligtvis en hall of famer vi har framför oss men han blir ju inte yngre och vi får väl se hur länge till han kan fortsätta att prestera på en riktigt hög nivå.

Prospect att ha koll på

Freudis Nova

Forrest Whitley hade varit det naturliga valet här då han är deras bästa prospect som dessutom troligtvis hade fått debutera i år. Nu har Whitley som tidigare nämnt troligtvis skadat sig illa nog för att behöva en TJ-operation vilket skiftar fokus till andra potentiella namn som kan bli aktuella den närmaste tiden. Efter alla framgångar de senaste 5-6 åren har Astros farmsystem tömts ganska rejält och är ett av de sämre systemen just nu.

Ett av de få namn att lägga märke till är Freudis Nova som är en 21-årig shortstop. Varför är han värt att kika lite extra på? Jo Astros nuvarande shortstop Carlos Correa blir free agent efter denna säsong och även om han såklart kan förlänga skulle en förlust av honom kanske innebära att det blir Novas uppgift att ersätta honom.

Nova var ett av 2016 års bästa internationella prospect vars uppgörelse med Astros först drogs tillbaka då han åkte fast i en dopingkontroll. Några rena tester senare samt med en halverad bonus hamnade han tillslut med Astros ändå. Hans arm är helt fantastisk och klarar utan större problem att kasta på vänstra sidan av ett infield, han har till och med klockats upp till 97MPH från en pitcher-kulle. Det är inte helt klart att han förblir på SS då hans kropp växt en hel del de senaste åren vilket gjort att han inte är lika rörlig på positionen och kanske därför hamnar på 3B i framtiden.

Han har mer styrka än en typisk SS i sin sving men är samtidigt väldigt aggressiv vilket pitchers har lärt sig att utnyttja när han kom upp på lite högre nivå. Vi ska dock komma ihåg att även om hans resultat i low-A var något sämre måste vi notera att han endast var 19 år gammal när han spelade där mot betydligt äldre motståndare, med andra ord har han en hel del kvar att utveckla innan han är en färdig produkt. Intressant är också att Astros placerade honom på deras 40-man roster vilket gör att de räknar med att använda honom inom en ganska snar framtid.

Nyförvärv och förluster

Nya Spelare

Jake Odorizzi (SP) – Jason Castro (C) – Pedro Baez (RP) – Ryne Stanek (RP)

Tappade spelare

George Springer (CF) – Roberto Osuna (RP) – Chris Devenski (RP) – Brad Peacock – Josh Reddick (OF) – Dustin Garneau (C) – Humberto Castellanos (RP)

Främst har Astros blivit av med diverse bullpen-armar vilket inte är så farligt. Det är är däremot förlusten av George Springer som lämnar ett stort hål bakom sig. Med Springer borta blev därför Michael Brantley en väldigt viktig spelare att ta tillbaka för att inte tappa för mycket offensivt, Brantley har spelat här de senaste två åren men var free agent under vintern. Odorizzi blir extra viktig med alla pitcher-skador tidigt på säsongen och är i regel ganska stabil.

Lagdelar

Infield

Under Astros resa med sin nuvarande kärna har catcherpositionen sällan varit en styrka och lär inte bli det i år heller. Martin Maldonado och Jason Castro har nästan 20 års erfarenhet tillsammans och kan väl hantera pitchers rätt bra. Speciellt mycket offensiv ska man dock inte förvänta sig även om Maldonado faktiskt slog rätt bra på den förkortade säsongen. Castro är väl den något vassare offensivt men de lär få alternera som en platoon då Castro är vänsterhänt och Maldonado högerhänt.

Snart 36-årige Yuli Gurriel lär få ta hand om 1B i år igen. Han hade ett riktigt svagt år förra året som han förhoppningsvis kan förbättra, hans klart bästa år var så sent som 2019 då han slog 31 home runs så det bör finnas mer att ge även om han börjar bli lite gammal. Jose Altuve på 2B har tyvärr för Astros del spelat sämre för varje år som gått efter hans MVP-titel 2017. 2020 var han dock bedrövlig med en slashline på .219/.286/344. En del kan förklaras med skador som stört honom ett tag och hans låga BABIP på .250 säger att det har med den korta säsongen att göra. Astros lär inte kunna förvänta sig en MVP-säsong igen men som 30-åring är det lite väl tidigt i karriären för en så rejäl dipp. Se upp för Altuve som nog är ute efter revansch i år.

Även SS och 3B är ganska självklara. Carlos Correa hade en tuff säsong även han offensivt med en wRC+ på 98 men varvade igång riktigt rejält i slutspelet där han dominerade. Correa är dessutom free agent efter denna säsong och har därför en hel del att spela för i år. Bredvid honom har vi Alex Bregman som var bra förra året men tog både ett och två kliv bakåt från hans succésäsonger 2018-19. Även Bregmans BABIP var på en väldigt låg nivå under den korta säsongen samtidigt som han inte fick lika bra kontakt med bollen jämfört med tidigare säsonger. Flera av lagets stjärnor på deras infield hade deras sämsta säsonger i karriären eller på väldigt länge vilket först och främst pekar mot just den korta säsongen. Skulle samma problem kvarstå (troligtvis inte) över 162 matcher så får man nog börja omvärdera exakt hur mycket mer Astros fusk faktiskt hjälpte dess spelare under framgångsåren.

På bänken har vi Abraham Toro som kan hantera hörnen (1B/3B) men har däremot inte visat att han kan hantera ett slagträ på MLB-nivå ännu. Aledmys Diaz kan spela på alla infield-positioner och är deras främste utility-spelare, var skadad delar av 2020 och hade enormt mycket mer strikeouts än vanligt. Yordan Alvarez har man en hel del sparkapital att hämta ut från då han i princip inte spelade alls förra året. Han ska väl i teorin kunna spela LF men med hans dåliga knän och tveksamma försvarsegenskaper lär han spela som DH i en majoritet av matcherna.

Outfield

Det största tappet i vinter var när George Springer skrev på med Blue Jays vilket lämnar en oroväckande stor lucka i CF som varit en styrka i många år med Springer. Defensivt är kanske Myles Straw en uppgradering här men även om han har en okej förmåga att slå för average under hans tid i Astros farmsystem har han i princip ingen styrka att prata om i hans sving. Sen Straws proffsdebut i rookieball 2015 är hans rekord för antal home runs under ett och samma kalenderår 2, ja siffran är rätt det är en tvåa.

Tur är väl då att framförallt Kyle Tucker har lite mer styrka att erbjuda i sin sving tillsammans med Michael Brantley som kommer att vakta en varsin kant, Tucker i RF och Brantley i LF. Just Brantley är väl inte en powerhitter men är en .300 hitter i karriären (Okej .297 men nära nog) och var en väldigt viktig pusselbit inför årets säsong, det hade varit väldigt tungt om både han och Springer försvann samtidigt. Det är också värt att påpeka att Tucker endast har 372 PA i sin karriär och vi vet ännu inte hur han ser ut över en hel säsong men det finns väl samtidigt en anledning till att han för inte längesedan ansågs som en av MLBs mest lovande outfielders.

På bänken ser det lite tunt ut för tillfället. Chas McCormick fick trots ingen erfarenhet i MLB en plats på Astros slutspels-roster i höstas. Han spelade i AAA 2019 under en säsong där han visade en enormt bra känsla för strikezonen och hade en BB% på sammanlagt 15% i AA och AAA vilket är väldigt högt. Han visade också att han kan slå för lite styrka den säsongen men är fortfarande ett väldigt stort frågetecken om han klarar av att spela regelbundet eller ens på deltid i MLB ännu. Bland de med minor league-kontrakt i spring training är väl Steven Souza Jr den mest väletablerade men han har inte producerat i MLB sen 2017. För Astros skull får de nog hoppas att deras tilltänkta outfield håller sig friska.

Rotation

Astros har en trio av rutinerade pitchers i sin rotation. Zack Greinke kan du läsa mer om ovan och är väl en av de man behöver mest ifrån i år om de ska ha en chans att gå långt. Jake Odorizzi blev den sista stora profilen i vinterns free agency att skriva på och har under karriären en ERA på 3,92 under 195 matcher varav 192 från start. Förra året blev det bara 4 matcher då han bland annat blev skadad av en comebacker rätt i bröstet och hade problem med blåsor. Annars har Odorizzi startat minst 28 matcher under åren 2014-2019 för Rays och Twins där han snittat över 160 innings per år.

Lance McCullers Jr var väl en av de pitchers som skadades minst av att ha en så kort säsong eftersom han precis kom tillbaka från en TJ-operation. Han var i regel effektiv i grundspelet trots en något minskad hastighet jämfört med 2018 när han senast kastade. I slutspelet gick det lite tyngre med 7 tillåtna home runs på bara 3 starter. Kan McCullers kasta ungefär på samma nivå som han gjort tidigare i karriären kan han vara en stabil #3 och kanske även bättre än Odorizzi.

Om Framber Valdez blir borta lika länge som väntat lär Christian Javier och Jose Urquidy få de sista platserna. Hade Valdez funnits med från start kanske Javier hade fått start säsongen i lagets bullpen som en multi-inning reliever likt den rollen han hade i slutspelet men ser mer och mer troligt ut att han tar en plats i deras rotation nu. Även om Javiers ERA på 3,48 ser riktigt bra säger en hel del andra siffror att det bara var en produkt av en kort säsong. Han var alldeles för sårbar för home runs och hans löjligt låga BABIP på .194 är inte hållbar i längden, hans FIP på 4,94 skriker även den att lika bra resultat inte ligger på horisonten. Med det sagt har han inte ännu fyllt 24 ännu vilket gör att han har mycket tid att utvecklas på. Urquidy var Astros succépitcher 2019 där han spelade en viktig roll mot slutet av säsongen och in i slutspelet. Han startade bara 5 matcher förra året på grund av sin COVID-19 diagnos som gjorde att han inte riktigt kom igång. Urquidys siffror tyder däremot på att hans framgångar såhär långt är betydligt mer hållbara än Javiers.

Med Forrest Whitley möjligtvis borta ett bra tag finns det fortfarande en del hyggliga prospects kvar att välja från som möjligtvis är redo att ta steget hit. Luis Garcia, Bryan Abreu och Brndon Bielak fick alla tre varierande grad av speltid förra året både som starters och relievers. Det finns viss bredd här trots skador så någon katastrof är det väl ännu inte i Astros rotation.

Bullpen

Efter en dominant stint de senaste åren valde Astros att säga tack och adjö till sin closer Roberto Osuna som blev skadad tidigt förra säsongen. Ryan Pressly tog över den rollen redan förra året i Osunas frånvaro och hans 12 saves var fjärde högsta noteringen i MLB 2020. De har också värvat in Pedro Baez som varit en mestadels stabil arm i Dodgers bullpen sen 2014, visst det har varit lite svajigt emellanåt i hans karriär men han samtidigt aldrig avslutat en säsong med en ERA över 3,35.

Enoli Paredes är en power pitcher som även han hade en intressant debut förra året. Något vild med hans 4,79 BB/9 men han var samtidigt exceptionellt effektiv på att förhindra home runs. Förhoppningsvis kan Josh James också vara tillbaka relativt snart efter en höftoperation i höstas men han lär inte finnas tillgänglig från opening day. Oklart om man fortfarande vill satsa på att han ska kunna starta då han kanske passar bättre som en hårdkastande reliever som kan nå tresiffrigt, kastade en boll i 102 MPH i hans debutsäsong för ett par år sen.

Förväntningar på säsongen 2021

Inget lag kan anses vara dominant i AL West då A’s likt Astros tog ett steg bakåt i vinter, Angels blev bättre men har en bit kvar till toppen, Mariners är något år från att bli farliga och Rangers är lite på dekis just nu. Astros-fans ska förvänta sig slutspel men kanske inte kan begära så mycket om man når dit. Skulle däremot framförallt deras infield varva igång igen som under sina bästa dagar samt att deras rotation håller sig relativt frisk finns ändå chansen att man kan gå rätt långt även i oktober men det kanske är något för många spelare samtidigt som måste spela mycket bättre för att det ska gå att räkna med.

Altuve, Correa och Bregman kommer säkert vara betydligt bättre i år än 2020 men frågan är hur mycket bättre? Astros outfield är väldigt sårbart i nuläget vid minsta skada så det finns många fler frågetecken än vad det gjort på många år i Houston. Skulle Framber Valdez skada visa sig vara betydligt lindrigare än vad som erfars i skrivande stund skulle det ge laget ett rejält lyft i deras rotation. Men som sagt Astros bör vara favoriterna i AL West då det inte är en speciellt stark division på förhand.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.